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Xilitol

Saborea el éxito que este prometedor endulcorante representa, y satisface un continente completoNancy García

Existe un ingrediente casi mágico que endulza y protege a quien lo prueba, muy utilizado en la industria de los alimentos light y que hasta ahora nadie lo produce en América Latina. Aprovecha esta oportunidad y sé de los primeros en producir y distribuir xilitol, un ingrediente que ayudará a que, sin culpa, tu bolsillo aumente de peso.

El xilitol es uno de los endulzantes de mayor demanda en el mundo, y aunque tiene más de 20 años en el mercado, su reciente éxito se debe a la creciente tendencia por los alimentos light, porque al igual que el sorbitol y la sacarosa, proporciona la cualidad de endulzar con bajas calorías.

Admitido en 28 países alrededor del mundo y a pesar de su fácil producción, sólo existen seis empresas que se dedican a su elaboración, distribuidas en Finlandia, Suiza, Japón y China.

A principios de la década de los noventa se registró una producción mundial de cinco mil toneladas anuales, y de acuerdo con estudios económicos del Instituto Tecnológico de Veracruz, va en aumento la inclinación por este producto, lo que demuestra la oportunidad de negocio que implica la producción del edulcorante.

Propiedades

En Estados Unidos y Europa el xilitol se utiliza para sustituir a la sacarosa, no sólo por el sabor que es mucho más agradable, sino porque además reduce y regula la formación de placa dentobacteriana y el potencial de la generación de caries. Todos los productos hechos con xilitol son resistentes a gérmenes y bacterias, lo que alarga su vida útil.

Es, además, un compuesto que ayuda al tratamiento del asma y la sinusitis, por lo que también se emplea en la industria farmacéutica y alimentos para diabéticos.

Se disuelve en agua y proporciona un agradable sabor similar al mentol. Es 2.5 veces más dulce que el mannitol y dos veces más que el sorbitol. Su poder edulcorante, comparado con la sacarosa, puede ser 0.85 a 1.25 más dulce, ya que un gramo de xilitol le corresponde 4.06 kilocalorías.

Materia prima

El xilitol se extrae de vegetales como lechuga, coliflor, espinaca, berenjena, hongo amarillos, y de frutas como frambuesa, fresa y ciruela amarilla. Sin embargo, los recursos más económicos provienen de desechos como la pulpa de la madera que se obtiene al elaborar papel, cáscara de avena, coco y astilla de árbol duro como el bagazo de caña de azúcar, además de semillas como el arroz y el maíz.

La opción más provechosa es el uso del bagazo de caña de azúcar, ya que en los ingenios por lo general lo queman o lo dan a cambio de combustible a las empresas papeleras. Así que la idea de negocio que se propone es la producción de xilitol a partir de bagazo de caña al considerar el exceso de este desperdicio en los ingenios azucareros en México y América Latina.

De acuerdo con Blanca Escudero, investigadora del Tecnológico de Veracruz y encargada del departamento de Biotecnología de esa institución educativa, existe dos métodos para obtener el xilitol: &flashquotuno es químico, basándose en hidrogenación, y el otro es biológico, por medio de fermentación, siendo el último el más económico y viable&flashquot.

No obstante, a pesar de ser un negocio tan factible, existen pocas empresas dedicadas al xilitol. La respuesta está en el medio de producción. &flashquotHasta hace pocos años se difundió su uso, aunado a que el precio por vía química resulta alto, y es el método más usado en casi todos los casos. Pero al considerar que en México hay gran cantidad de materia prima disponible (bagazo de caña, cáscara de arroz y cáscara de coco) resulta una muy buena alternativa el proceso biotecnológico&flashquot, afirma Escudero.

Proceso

Producir xilitol no es muy complicado, según María Guadalupe Aguilar, también investigadora del departamento de Biotecnología del Instituto Tecnológico de Veracruz. Primero se debe obtener la sustancia dulce del bagazo por medio de hidrolizado, posteriormente a ésta se le agrega levadura y otros nutrientes que se concentra en tanques fermentadores donde se transforma la xilosa del bagazo de caña en xilitol.

A continuación el xilitol es purificado para obtener cristales que son pasados por un secador y obtener la presentación en polvo.

Una vez extraído el edulcorante, se puede revender el bagazo a la industria papelera.

Viabilidad

La inversión inicial es de siete millones de pesos para una producción de 500 toneladas de xilitol al año. En lo que se considera como gasto de equipo y maquinaria se lleva el 50 por ciento, lo demás se destina a la construcción, terreno, muebles y enseres, &flashquotclaro que la inversión varía según el tamaño de la planta y la cantidad de xilitol&flashquot, afirma Aguilar. Para ser rentable se puede iniciar con una producción de 250 toneladas anuales; su recuperación se estima en dos años.

Se necesitan 15.88 kilos de bagazo para producir un kilo de xilitol. Se recomienda acordar con el ingenio el precio del bagazo de caña de azúcar.

La inversión es alta por lo que vale la pena buscar socios inversionistas interesados y explotar el gran mercado que carece de proveedores regionales.

Mercado

Según estudios teóricos económicos del Instituto Tecnológico de Veracruz , el costo de producción es de $100 a $200 pesos por kilo con un purificado de casi 100 por ciento; y de $50 a $60 pesos con un purificado menor.

Su venta en el mercado es de USD$10 a USD$200 por kilo, según el grado de pureza. Los principales países compradores de xilitol son Estados Unidos, Canadá, Alemania, Francia y Japón. En México se puede vender a las industrias alimentaria, farmacéutica, química, hospitales y laboratorios.

Makimat es una compañía representante de Carrgill, firma norteamericana que produce xilitol a partir de maíz por medio del proceso químico. &flashquotLa fábrica se encuentra en Europa y desde ahí se distribuye a otras partes del mundo&flashquot, comenta Rodolfo Cortez, gerente comercial de Makimat.

Según Cortez, desde 1995 han sido proveedores de xilitol para la industria alimenticia y farmacéutica, tienen aproximadamente entre 15 y 20 pedidos mensuales que van de 25 kilos hasta diez toneladas; el precio de venta por kilo es de USD$60 dólares.

Sustancia versátil

El xilitol se emplea en panadería, especies y condimentos, mermeladas, confitería, chicles, chocolate, gelatina, budín, helados, catsup, leche condensada, jalea, pasta, así como en la preparación de productos farmacéuticos.

Algunas de las marcas que en México y Estados Unidos usan xilitol en sus productos son Smint (pastillas refrescantes), Douglas (goma de mascar), Sonrics y productos para la higiene bucal de Colgate, así como suspensiones pediátricas.

Aprovecha esta dulce oportunidad con el novedoso negocio que ofrece la biotecnología.

En contexto

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