De medio tiempo

Conchudas ganancias

Descubre la rentabilidad que hay en los desperdicios marinos
Conchudas ganancias
Crédito: Depositphotos.com
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La quitina es un compuesto derivado de los desperdicios marinos que ha demostrado tener un sin f?n de novedosas y prometedoras aplicaciones industriales; un producto que podr?a representar el Vuelve a la Vida para tu bolsillo.

De acuerdo con Blanca Escudero, investigadora del Departamento de Ingenier?a Qu?mica-Bioqu?mica del Instituto Tecnol?gico de Veracruz, "La quitina es un polisac?rido formado por unidades de N-acetilglucosamina. Es el segundo compuesto org?nicom?s abundante que existe en la naturaleza, despu?s de la celulosa. Se encuentra como el principal componente de las cut?culas de los artr?podos, como lo son los crust?ceos e insectos; est? presente en los moluscos y forma parte de las paredes celulares de algunos micro organismos como los hongos y levaduras".

Dentro de las principales caracter?sticas de la quitina es que es abundante, biodegradable y not?xica.Los caparazones de los crust?ceos como jaibas, camarones o langostas representan la primera fuente para obtener quitina. Los caparazones,adem?s de contener la quitina en forma de sales de calcio, tambi?n proveen de pigmentos rojos y prote?nas con la mismacalidad a la de la carne del crust?ceo.

Patricia Miranda, investigadora de la Secci?n de Biotecnolog?a de la Coordinaci?n de Estudios de Posgrado, de la Facultad de Estudios Superiores Cuautitl?n de la UNAM, comenta que "La quitina es un pol?mero muy grande parecido a la celulosa. Por no ser degradable en agua, es necesario modificar la estructura del pol?mero para obtener sus derivados solubles".

?til versatilidad

Esos derivados son la quitinasa, con la que se hacen sustancias biocidas, esdecir, antibacteriales, fungicidas, bactericidas o herbicidas, y elquitos?n, que sirve para tratar aguas residuales y como un ingrediente nutritivo (ayuda a eliminar el colesterol, prev? enfermedades cardiovasculares, tiene un efecto antigastr?tico y antiartr?tico). El quitos?n, aplicado en la industria papelera, permite que la pulpa tenga mayor fuerza para fijar las tintas, as? como los colorantes a lost extiles.

En la industria de los alimentos se utiliza como emulsificante y espumante. A trav?s de dicho pol?mero se encapsulan medicamentos de liberaci?n prolongada. Se emplea como biomaterial para hacer lentes decontacto, hilos de sotura y pr?tesis, ya que tiene la propiedad de ayudar a la regeneraci?n de huesos. En el ?rea de la cirug?a pl?stica ayuda al reestablecimiento de los tejidos, evita la mala cicatrizaci?n, sirve para la fabricaci?n de piel sint?tica y es un agente que inhibe las infecciones en heridas.Es material para la creaci?n de pel?culas envolventes que prolongan la vida de los alimentos perecederos como envases biodegradables.(Para ahondar en este tema, consulte la secci?n Marketing de estaedici?n y considere los beneficios de emplear estos envases en su negocio).

Las oportunidades

M?xico es uno de los pa?ses con mayor producci?n de camarones al ocupar el s?ptimo lugar a nivel mundial (casi 100 mil toneladas de peso vivo durante 2001, seg?n datos de Sagarpa).

Tambi?n se producen, en promedio, 20 mil toneladas anuales de jaiba, tres mil 500 de langostino y casi tres mil toneladas de langosta (todos en pesovivo). Es posible capturar estas especies en la regi?n comprendida del Atl?ntico, la pen?nsula de Yucat?n y el Golfo de M?xico. En la regi?n al Este de la Rep?blica se ha reportado la producci?n de una langostilla que, debido a su tama?o peque?o, no sirve para consumo y se considera m?s una plaga al ser capturada junto con el camar?n y causar un sobrepeso que rompe las redes.

Esta langostilla no se ha aprovechado ampliamente (s?lo se le utiliza para la creaci?n de harina para granjas camaroneras), sin embargo, se ha calculado que tiene una producci?n anual de 250 mil toneladas que se queda varada en las costas originando un verdadero problema ambiental. Ser?a ideal utilizarla para producir quitina.

En la captura de crust?ceos s?lo se aprovecha su carne, quedando los caparazones como desperdicios; Escudero expresa que "a partir de este desperdicio se puede comenzar toda una industria dedicada a la producci?n de quitina y sus diferentes derivados".

Por su parte, Patricia Miranda comenta que el costo de una empresa dedicada a la producci?n de quitina se calcula alrededor de dos millones de pesos porel tipo de instalaciones y equipo que se usa en el proceso.

Escudero comenta que para instalarla se necesita b?sicamente un reactor de desmineralizaci?n, otro de desproteinizador, molino, secador y fermentador. Los productos pueden ser refinados lo cual aumenta su valor, por lo que se debe contar con espectrofot?metro, centrifugadora, balanza, autoclave y agitadora. La inversi?n en maquinaria es de alrededor de unmill?n de pesos. El precio de la materia prima, las cut?culas de los crust?ceos, no se ha establecido al ser un desperdicio, por lo mismo ambas investigadoras afirman que se puede llegar a un acuerdo con las cooperativas camaroneras para determinar un valor.

La quitina en el mercado tiene un costo aproximado de US$20 por kilo, la quitinasa refinada con alto grado de desacetilaci?n tiene un precio de US$300, diez gramos; mientras que el quitos?n de baja calidad llega a US$70 por kilo. "Una de las ventajas es que no se necesita personal especializado, s?lo capacitado para poder operar los reactores y conocer el proceso", afirma Miranda.

Los mercados

De acuerdo con Escudero, la quitina y sus derivados tienen uso potencial en diferentes pa?ses, principalmente Jap?n, China y Estados Unidos. En todos ellos ya existe una industria consolidada alrededor de estepol?mero, siendo China el principal productor y exportador de quitina.Chile y Espa?a est?n en una fase incipiente, a la par de Am?rica Latina.

En M?xico es pr?cticamente un tema nuevo, no obstante, ya existe una empresa que comienza a abrirse camino en este campo: Neptuno, ubicada en Sonora. Representantes de Neptuno comentaron que, junto con un grupo de investigadores, llevan a cabo una serie de actividades como participar en exposiciones o en conferencias para promover sus productos, a pesar de que mundialmente el uso de la quitina y sus derivados va en aumento. De hecho hay amplias posibilidades de exportarlo a la Uni?n Americana y algunos pa?ses latinoamericanos.

Recolecci?n de caparazones

Una posibilidad para poder entrar en el negocio sin tener que realizar una inversi?n tan importante al inicio, consiste en recolectar los caparazones, limpiarlos y molerlos, que es el proceso primario para la elaboraci?n de la quitina.

El caparaz?n molido se puede vender a las empresas que elaboran el compuesto y de ah? capitalizar para adquirir el equipo necesario para la fabricaci?n del polisac?rido. De hecho, empresas como Neptuno y otras en Estados Unidos, est?n dispuestas a comprar los caparazones limpios sin necesidad de molerlos.

Para ello s?lo se necesita establecer las formas de recolecci?n, sin dejar de considerar que entre m?s j?venes sean los crust?ceos mayor ser? la cantidad y calidad de las sales de calcio; contar con secadoras y grandes cantidades de agua. En caso de no contarse con los secadores se pude secar al sol, en un terreno amplio y colocar limpios los caparazones.

Existen institutos y empresas dedicadas al dise?o de envase y embalaje (Instituto Mexicano de Profesionales en Envase y Embalaje) que en estos casos dan asesor?a para enviar el producto con costos reducidos.

El ejemplo de la quitina es uno de los tantos avances cient?ficos que hatenido una aplicaci?n pr?ctica en la industria, y por ende abrebrecha para desarrollar m?s de uno de los tantos negocio del futuro.

Cientos de posibilidades

El quitos?n sirve para:

* En tratamiento de aguas residuales.

* En la elaboraci?n de pulpa para papel est?ndar,fotogr?fico y carb?n.

* En el campo m?dico y de salud se le emplea en la creaci?n devasos sangu?neos artificiales, como antinflamatorio, inhibidor detumores y de placa dental, antiviral y procesos de cicatrizaci?n.Tambi?n se usa en la formaci?n de esponjas y vendas para heridas,as? como en la confecci?n de ropa est?ril para personasconvalecientes. Es un material que protege contra la radiaci?n.

* En el sector de alimentos es un aditivo para la estabilizaci?n delcolor, conservadores y remoci?n de s?lidos.

* En el ?rea cosm?tica se usa para fabricar polvo paramaquillaje, barniz de uñas, humectante, fijadores para el cabello, cremahumectante, pasta de dientes.

* En la agricultura se utiliza para el recubrimiento de semillas y hojas,fertilizantes y liberaci?n de controlada de agroqu?micos.

En contextoEnvases biodegradables