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Una Cuestión de Armonía Parte por Parte ¿Qué Dicen las Cifras? Calcule los Riesgos. La Era Modular Contactos

Una Cuestión de Armonía

¿Qué es la modularidad en un negocio?

Por Mark Henricks.

Cuando los fundadores de Palm Computing decidieron crear lo que sería elartilugio de computación más impresionante de la historia, no lohicieron solos. Establecieron especificaciones detalladas para un organizadorelectrónico manual llamado Pilot, y después invitaron a otrascompañías a diseñar parte de un producto que finalmentevendió más de un millón de unidades en sus primeros 18meses. Windward Group, fabricante de software con 75 empleados en LosGatos, California, creó programas para conectar Pilot a una computadorapersonal. &flashquotEscogimos una pieza del sistema y la desarrollamos para el cliente&flashquot,explica el presidente Doug Engfer. &flashquotEl sistema benefició tanto a Palmcomo a quienes construyeron la pieza y, en muchos casos, se vendióindependiente&flashquot, dice Donna Dubinsky, presidente de la división 3Com,Corp. De Palm Computing. &flashquotLa metáfora que me viene a la mente es la delas matrushkas rusas, donde hay una muñeca bajo la otra, aunquetodas forman parte de un todo&flashquot, indica Dubinsky, quién bautizó asu estrategia con el nombre de &flashquotmodularidad&flashquot. Según Carliss Baldwin,profesor de Harvard Business School y coautor de Design Rules: The Power ofModularity (Reglas de diseño: el poder de la modularidad, publicadopor MIT Press), la modularidad será la tendencia del futuro pues &flashquotsumensaje es que no hay que hacerlo todo para ser importante&flashquot.

Parte por Parte

La modularidad se define como la construcción de un producto, servicio oproceso complejo a partir de lotes de piezas más pequeñas quepuedan fabricarse de manera independiente y luego combinarse en una solaunidad. Es lo que facilita a los fabricantes de discos duros de computadorasproducir unidades que saben que funcionarán en cualquier PC. Al mismotiempo, permite a los fabricantes de PCs construir sus propias cajas con laconfianza de que las compañías de unidades surtirán losaccesorios necesarios.

Las industrias que no requieren de mucha tecnología también sonmodulares; los fabricantes de sábanas cortan la tela con la confianza deque le quedará a un colchón estándar. Incluso losservicios pueden ser modulares, como cuando un asesor de inversionessubcontrata la parte de servicios correspondientes a la administracióndel fondo de inversión común a una compañíaespecializada en sociedades de inversión.

La modularidad moderna comenzó con innovaciones en laadministración de proyectos en la década de los sesenta, lo quele permitió a IBM diseñar su sistema 360 de unidad central parasalir al mercado en diversas versiones, todas con el mismo softwarebásico y equipado adicional como impresoras. &flashquotAntes, todas lascomputadoras necesitaban sus propios programas y periféricos&flashquot, recuerdaBaldwin. &flashquotLa modularidad del diseño IBM permitió virtualmenteadueñarse del negocio de unidades centrales para computadora e hizo delmodelo System 360 uno de los productos triunfadores&flashquot, afirma.

Por supuesto, muchos productos se fabrican en módulos. Los fabricantesde automóviles proporcionan las especificaciones de las partes a losproveedores, quienes producen módulos que pueden armarse en unautomóvil. Sin embargo, la modularidad moderna va más alláde la fabricación, ya que comprende también el diseño. Esosignifica que los proveedores de partes no sólo producen piezas deconformidad con las especificaciones del fabricante, sino tambiéndiseñan nuevas partes que se ajustarán y agregarán a lamáquina.

¿Qué Dicen las Cifras?

&flashquotLa modularidad permite a las empresas enfrentar los cambios vertiginosos,reducir el costo de la innovación y acortar el tiempo para mejorar losdiseños&flashquot, asegura Baldwin. Su fuerza radica en las cifras. Por ejemplo,hay un registro de más de tres mil 500 creadores de los productos yservicios de Palm Pilot que abarca desde un diagrama de cuerdas para guitarra,hasta el mapa del tren subterráneo de Singapur o artículos parael mercado de medicamentos o de bienes raíces. Y comenta Dubinsky:&flashquotMuchos de estos productos nunca habrían cobrado forma si todo lohubiera fabricado el equipo de Palm Pilot. Era imposible recrear lainversión que hace la gente en nuestro producto. No pudimos crear unaorganización lo suficiente aprisa, y no pudimos ser lo suficientementecreativos&flashquot.

&flashquotPara crear un producto modular, lo primero es definirlo a partir de unaarquitectura detallada o con especificaciones de interfase&flashquot, aconseja Baldwin.Un ejemplo es la especificación que señala Microsoft, Corp. Paracrear el software Windows. Los límites deben ser precisos para que ustedsepa lo que está haciendo y cuál es el terreno en el quepodrán trabajar sus fabricantes de módulos. &flashquotEs para sistemasrigurosos, no para sistemas confusos&flashquot, afirma la experta.

Sin embargo, las compañías modulares deben ser ágiles yadaptables porque la modularidad implica todo tipo de empresas colectivas:terceros, contratación flexible y otras relaciones complejas entre losdueños de la arquitectura y los creadores de módulos.

&flashquotAdemás, los empresarios que adoptan una estrategia modular tienen queestar dispuestos a renunciar al control cuando intervienen los fabricantes demódulos&flashquot, agrega Dubinsky. &flashquotYo trato de adoptar la filosofía dedejar que florezca miles de flores, porque nunca sabemos que negocio nosespera&flashquot.

Claro que la modularidad funciona en dos direcciones. Lascompañías pequeñas pueden prosperar muchísimomediante la creación de una nueva y compleja arquitectura, comosucedió con Palm. &flashquotUsted puede acabar como Microsoft, en el primerlugar&flashquot, dice Baldwin.

Las empresas que carecen de ese concepto tan amplio pueden sacar provechoconvirtiéndose en fabricantes de módulos. Eso es lo que han hecholos fabricantes de unidades de disco desde la década de los sesenta y loque Windward y muchas otras empresas están haciendo con Palm Pilot. Siusted quiere ser un fabricante de módulos, su estrategia debe ser elegirun sistema importante y seleccionar una pieza que usted pueda fabricar mejor.Dubunsky advierte que si quiere triunfar hay que ser rápido (para vencera la competencia) y preciso (para asegurar que concuerde con el sistema).

Calcule los Riesgos.

Ni los arquitectos ni los fabricantes de módulos tienen garantizada unavida fácil. El sistema modular System 360 de IBM permitió que losfabricantes de conexiones compatibles florecieran sin medida. Más tarde,IBM perdió mercado para su PC por competidores más baratos que seconectaron al diseño modular.

El recurso que utilizan los fabricantes de módulos para enfrentar elproblema de los rivales es ser cada vez mejores competidores. &flashquotSi usted puedeser un sustituto- advierte Baldwin - no olvide que también alguien puedesustituirlo a usted. Por lo tanto, esté siempre prevenido. Lasestrategias modulares pueden ser equivocadas desde el principio si elarquitecto no conoce a ciencia cierta todos los detalles del producto,añade Baldwin. Por lo general, la imperfección surge al final,cuando las piezas del rompecabezas no encajan. Ahí es cuando haysobrecostos, tiempos extras y sistemas que no funcionan.

El costo principal de una estrategia modular, en consecuencia, radica endesarrollar el conocimiento acerca de su producto o servicio. &flashquotUsted debe saberno sólo cómo hacerlo funcionar sino decir a los demás comocrear una variedad de expansiones que funcionaran impecablemente, y esto puederesultar costoso&flashquot, advierte Baldwin. El esfuerzo de desarrollo original delSystem 360 de IBM sobrepasó el presupuesto y Palm tuvo que ser adquiridapor un fabricante de módems, US Robotics, que después fuecomprado por el gigante de las redes de trabajo, 3Com, Corp., con el fin definanciar la puesta en mercado de Pilot..

La Era Modular

A pesar de los riesgos y limitaciones, la modularidad puede convertirse en laestrategia predominante del futuro, simplemente porque es másfácil hoy en día. Las coinversiones y la contrataciónexterna (ambas fundamentales para la modularidad) están ampliamenteaceptadas. Y la moderna tecnología de procesamiento deinformación) simplifica la creación y administración delconocimiento necesario para especificar y controlar las arquitecturasmodulares.

Sin embargo, lo más importante es que la modularidad se expandiráporque no hay vuelta de hoja. El acelerado ritmo de cambios, tan familiar desdehace mucho en el área de la computación, se deja sentir en lasdemás industrias. &flashquotDado que la modularidad es el mejor método deafrontar el cambio acelerado, puede que pronto usted tenga que ser modular&flashquot,comente Baldwin. &flashquotApple Computer- dice enfáticamente- nunca fue modular.&flashquot

Contactos

3Com Corp., Palm Computing, http://www.3com.com/palm

The Winward Group, http://www.wwg.com