Rockstars de la Innovación

El mago de las bóvedas que no le tuvo miedo a China

Francisco Castaño, fundador de Geométrica, ha construido más de 240 domos y cúpulas en todo el mundo. En 2015, logró obtener un contrato de licencia que le permitirá desarrollar su tecnología en el mercado chino durante los próximos 25 años. ¿Cómo venció al dragón asiático?
El mago de las bóvedas que no le tuvo miedo a China
Crédito: Arturo Luna
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Foto: Arturo Luna

En diciembre de 1994, la tormenta financiera por la que atravesó México generó la quiebra de miles de empresas y dejó a millones de mexicanos en una compleja situación. Semanas después, Francisco Castaño, un joven emprendedor que dos años antes fundó Geométrica, viviría la peor crisis de su vida.

La empresa de Pancho, como todos le llaman, se quedó sin recursos. "Ni siquiera teníamos para pagar la nómina", recuerda. Lo que orilló al emprendedor a sacar de una tarjeta de crédito 25,000 dólares, que se tardó en pagar una década.

"Ese fue un verdadero fracaso. Hasta 2005 pude liquidar esa deuda. Mi familia sufrió mucho, estuvimos muy apurados, pero al final logramos salir adelante", compartió Francisco Castaño, fundador de Geométrica, frente a un grupo de jóvenes que se dieron cita en Rockstars de la Innovación, un evento organizado por Entrepreneur y Bravo México, en El Plaza Condesa, en la Ciudad de México.

Tras haber dejado la crisis atrás, ‘El mago de las bóvedas’ firmó en 2015 un contrato de licencia con Huadian Heavy Industries Co. Ltd. (HHI), una subsidiaria de China Huadian Corporation, que le permitirá implementar la tecnología de Geométrica en China durante los próximos 25 años.

A pesar de que Pancho presumió que no le tuvo miedo al dragón asiático, entrar al mercado más grande del mundo no fue tarea sencilla para una empresa 100% mexicana, aun cuando la respaldaban más de 20 años de experiencia.

El emprendedor recordó que hace unos años, cuando comenzaron a construir almacenes de carbono, Geométrica recibió llamadas por parte de empresarios chinos para solicitar cotizaciones.

Sin embargo, la principal barrera a la que se enfrentaron fue que China es el país con mayor producción y consumo de acero de todo el mundo, por lo que su plan de introducir la tecnología mexicana se vio obstaculizado.

“China tiene un problema y es que tiene una sobreproducción de acero impresionante, por lo tanto es muy difícil meter productos hechos de acero a ese país”, aseguró.

Hasta mayo de 2016, la producción de acero de China ascendió a 70.5 millones de toneladas, cifra que representó un aumento interanual de 1.8%, de acuerdo con datos divulgados por el Buró Nacional de Estadísticas (BNE).

Sheng Laiyun, portavoz del organismo, comentó en un comunicado que el ascenso de la producción se debió a los incrementos de los precios, lo que motivó a muchas plantas a ampliar su manufactura.

 

El día que Pancho atravesó la Muralla China

Aunque Geométrica seguía obteniendo contratos de construcción para domos, cúpulas y bóvedas en importantes mercados como Estados Unidos, Grecia, Togo, Nigeria, Eritrea, Chile y Filipinas, el emprendedor mexicano no desistió de su sueño por conquistar China.

Fue en 2015, cuando Pancho, por fin, recibió una llamada que cambió su vida.

“Huadian Heavy Industries (HHI) miró nuestra tecnología y quiso conocernos. Al principio, nosotros no les hicimos mucho caso, porque ya sabíamos que no se podía vender acero en ese país, a pesar de que teníamos buenos costos para exportar”, contó.

La insistencia de la firma de ingeniería especializada con sede en Beijing llegó a tal grado que los gerentes de sus principales divisiones viajaron 19,000 kilómetros para conocer al fundador de Geométrica.

“Fue hasta que vinieron a vernos y nos empezaron a hablar bonito cuando decidimos tomar más en serio su propuesta. Le pedí consejo a un amigo estadounidense y me dijo: ‘No te metas con los chinos, te van a robar la tecnología’, pero afortunadamente pronto logramos cerrar el contrato con ellos”, bromeó.

El anhelo de Pancho se concretó en mayo de 2015. En esa ocasión, el fundador de Geométrica, acompañado de Roel Castaño, vicepresidente de la empresa; Gerardo Méndez, director de Finanzas y Calidad, y  Priscila Tamez, administradora del Contrato de Licencia de Tecnología, viajó desde México para la ceremonia de la firma del contrato en Beijing y con esto dar inicio de manera formal a la colaboración internacional.

‘Freedome’, fue el as bajo la manga de Geométrica para conquistar a la empresa asiática que cuenta en su repertorio con negocios de investigación, desarrollo, manufactura, tratamiento de aguas, generación de electricidad, protección ambiental, entre otros.

La tecnología que la empresa mexicana creó ayuda en el diseño, fabricación e instalación de domos amigables con el medio ambiente, y se ocupa en aplicaciones industriales y arquitectónicas.

La misión principal de la empresa, fundada en 1992, consiste en contrarrestar los efectos negativos que ha generado la contaminación en la sociedad asiática.

La polución en el país le cuesta a su población 25 meses de esperanza de vida, según un estudio elaborado por la Agencia Internacional de Energía (AIE).

Hasta junio de 2016, la agencia cuantificó más de un millón de muertes prematuras ocasionadas por la contaminación atmosférica en Pekín y 1.2 millones más derivadas de contaminantes domésticos.

 

La apuesta en el horizonte

Aunque ha logrado ganar importantes contratos y conquistar el mercado más férreo de la industria acerera, Pancho asegura que todavía existen países a los que le gustaría llevar “el sello mexicano”.

El siguiente paso, en el mediano y largo plazos, es acceder a Brasil, India y Rusia, naciones que catalogó como “muy cerradas y complejas”.

El emprendedor adelantó que la llave de la puerta de entrada será a través de la venta de tecnología a empresas innovadoras con sede en esos países.

Para el caso de México, Castaño confía en que en los próximos años Geométrica podrá desarrollar más proyectos, pues, por ahora, consideró que la percepción de riesgo y corrupción en el país les han impedido crecer en su mercado natal.

Con el paso de los años, Pancho se convirtió en ‘El mago de las bóvedas’ gracias a la tecnología desarrollada por una empresa que comenzaba a mirar al extranjero justo cuando México atravesó por una de sus peores crisis financieras.

A pesar de que el emprendedor dedica su vida a construir domos que han establecido récords mundiales y el trabajo de Geométrica es reconocido incluso por Carlos Slim, el hombre más rico de México, Pancho resume estos 24 años de experiencia así:

“Al inicio nos costó mucho trabajo decir que éramos mexicanos por la resistencia a la que nos enfrentábamos. Hoy, ya no nos importa. Hoy decimos que somos una empresa orgullosamente mexicana que pudo entrar a China y que ahora les vamos a ayudar a contener la contaminación tan grande que tiene ese país.”

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La startup chilena que lleva los idiomas a las cafeterías llegó a México

Poliglota

Hace 10 años, en 2009, José Sánchez y Carlos Aravena, en ese entonces alumnos de la Universidad Católica de Chile, decidieron crear un nuevo modelo educativo para la enseñanza y aprendizaje de idiomas, proyecto al que más tarde se sumaría Nicolás Fuenzalida. Y es que, durante años, intentaron aprender inglés a través del método tradicional: en una escuela de idiomas, con el clásico método de memorización, materiales que no se actualizan constantemente y los típicos exámenes en papel, pero nunca fueron capaces de lograr una conversación fluida.

Tras 5 años de desarrollo y perfeccionamiento, estos 3 emprendedores finalmente lograron su cometido: crear un método innovador de enseñanza de idiomas y levantar recursos por un monto de 300,000 dólares de un Fondo de Inversión suizo para lanzar al mercado chileno su startup, a la que llamaron Poliglota.

Fue tal el éxito de Poliglota en Chile que al poco tiempo vino la internacionalización. En 2018, la compañía arribó a México, uno de los mercados más importantes en Latinoamérica, debido a su vecindad con Estados Unidos, que es su principal socio comercial; y más tarde llegaron a Perú. El próximo año, Aravena y sus socios tienen pensado abrir operaciones en Brasil, el gigante de la región; así como consolidar su presencia en México, país donde solo el 5% de su población habla fluidamente el idioma inglés, aunque dicho porcentaje es más alto que el de Latinoamérica, que es de solo 2%.

Poliglota

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Para ello, la startup chilena pretende levantar, en el segundo semestre del año, entre 3 y 5 millones de dólares (mdd) de Fondos de Inversión de México, Chile y Miami. 

“Esta segunda ronda para levantar recursos se abrió en agosto pasado y se cierra en enero de 2020. Hemos decidido abrir las puertas de Poliglota a inversionistas de Fondos de Inversión que quieran sumarse para continuar con nuestra expansión en Chile y México, donde nuestra metodología ha tenido una alta demanda; queremos ser más agresivos en estos mercados y también abrir operaciones en Brasil, que igualmente es un gran mercado, al que queremos llegar. Vamos con todo”, subrayó Sánchez, en entrevista con Alto Nivel.

Hoy, Poliglota cuenta con 500 profesores y 12,000 estudiantes, de los cuales 4,000 alumnos se encuentran en México y el 90% de estos estudia el idioma inglés. “Este año vamos a cerrar con 8,000 alumnos en Ciudad de México y en 2020, año en que abriremos operaciones en Monterrey y Guadalajara, el objetivo es alcanzar la cifra de 20,000 estudiantes; queremos convertir a México en un país bilingüe”, indicó el fundador de Poliglota.

Poliglota

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Del aula a la cafetería

Pero ¿qué hace a Poliglota tan diferente del resto de las escuelas de idiomas? Primero, ofrece clases de inglés, francés, italiano, alemán y portugués en grupos pequeños, de 3 a 8 estudiantes por grupo, que garantizan un feedback personalizado del profesor; segundo, los profesores son expertos en el idioma y están preparados para enseñar, corregir y alentar el avance del alumno; tercero, los grupos son nivelados, es decir, están conformados con personas que tienen el mismo nivel, lo que facilita la conversación, sin miedo a equivocarse; cuarto, el método se centra en la práctica real de capacitar para la comunicación; quinto, las clases se imparten en cafeterías cercanas a la casa u oficina de los estudiantes, que son ambientes sociales que invitan a la conversación; y, por último, las clases (2 por semana de 90 minutos) se toman en horarios pensados para que no interfieran con las actividades de las personas. 

“Algo muy importante es que contamos con profesores de diferentes nacionalidades: Gran Bretaña, India, Lituania, Italia, Alemania, Francia, Portugal, México, Estados Unidos, entre muchos otros. Estamos en un mundo global y te puede tocar hablar inglés u otro idioma con alguien de otro país que tiene una pronunciación diferente y no entender nada, no lograr comunicarte. Pero no solo eso, nuestros profesores son gente interesante, con distintas profesiones, que nosotros preparamos y que pueden aportar otro tipo de conocimientos y experiencias a nuestros alumnos. En los niveles básicos, nuestros profesores hablan muy bien el español, pues muchos de ellos son mexicanos y latinoamericanos, pero a medida que se avanza los maestros son de otros países, que no hablan nada de español”, explicó Sánchez.

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Todo parece indicar que esta startup chilena tiene un futuro promisorio dentro de la industria de la enseñanza de idiomas, cuyo valor de mercado a nivel global se estima en más de 20,000 mdd. Y México será clave de ese futuro.

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