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Ecosistema emprendedor

¿Ups? Científicos producen accidentalmente una enzima que devora el plástico

La enzima "mutante" descompone el plástico en cuestión de días.
¿Ups? Científicos producen accidentalmente una enzima que devora el plástico
Crédito: Depositphotos.com
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3 min read
This story originally appeared on Engadget

Equipos de investigación en todo el mundo se dedican a encontrar un remedio para la creciente crisis de contaminación por plástico, pero ahora parece que un grupo de científicos encontró una respuesta que podría ofrecer una solución real para el planeta. Y se topó con ella por accidente.

Investigadores que estudian una bacteria descubierta recientemente encontraron que, con algunos ajustes, puede convertirse en una enzima mutante que comience a comer plástico en cuestión de días, en comparación con los siglos que demora la descomposición del material en el océano.

El hallazgo sorpresa se realizó cuando los científicos comenzaron a investigar la estructura de una bacteria encontrada en un basurero en Japón. El “bicho” produjo una enzima que el equipo estudió utilizando Diamond Light Source, un haz intenso de rayos X 10 mil millones de veces más brillante que los producidos por el sol. Al principio, la enzima se parecía a una desarrollada por muchos tipos de bacterias para descomponer la cutina, un polímero natural utilizado por las plantas como capa protectora. Pero después de una manipulación leve, se mejoró su capacidad de comer PET (tereftalato de polietileno), el tipo de plástico que se usa en las botellas de agua y refresco.

En declaraciones a The Guardian, el profesor John McGeehan -quien dirigió la investigación de la Universidad de Portsmouth-, dijo que el descubrimiento fue "un poco sorprendente" pero que podría tener un impacto significativo en el creciente problema mundial de los plásticos. Las botellas de PET que actualmente se reciclan solo se pueden transformar en fibras para ropa y alfombras. La enzima mutante podría usarse para volver el plástico a sus componentes originales. "Significa que no necesitaríamos extraer más petróleo y, fundamentalmente, reduciría la cantidad de plástico en el medioambiente", dijo McGeehan.

Las enzimas industriales existentes actualmente, como las que se usan en detergentes y biocombustibles, han sido manipuladas para descomponer el plástico hasta mil veces más rápido en unos pocos años. Pero McGeehan cree que lo mismo podría ser posible con la nueva enzima: "Nos da la posibilidad de utilizar toda la tecnología en el desarrollo de otras enzimas durante años y años y hacer un compuesto súper rápido". Según el equipo, los posibles usos futuros de la enzima podrían incluir rociarlo en las enormes islas de plástico flotante en los océanos para descomponer el material.

La contaminación plástica ha visto un enfoque renovado en los últimos tiempos, gracias en gran parte a la atención que le han prestado las series Blue Planet II de David Attenborough y a través de una serie de propuestas legislativas. No obstante, el descubrimiento de esta enzima mutante podría anunciar una forma completamente nueva de abordar el problema.

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