Corrupción

El CEO de una escuela culinaria que 'desapareció' tiene historial de acusaciones de estafa

El director de PlantLab, Adam Zucker, del cual su personal no había tenido noticias en más de una semana, dijo estar lidiando con un problema personal "catastrófico".
El CEO de una escuela culinaria que 'desapareció' tiene historial de acusaciones de estafa
Crédito: Cortesía PLANTLAB
Entrepreneur Staff
Associate Editor
9 min read

¿Qué haces cuando no puedes comunicarte con el CEO de tu compañía por nueve días y él es la “única persona responsable de todas las finanzas?

El equipo de PlantLab, una colección de escuelas culinarias de todo el mundo que antes pertenecía al famoso chef Matthew Kenney, tuvo que descubrir este fenómeno esta semana. El miércoles por la mañana enviaron un correo electrónico a los estudiantes que ya se habían inscritos para este año avisándoles de que todos los cursos venideros se cancelaban hasta nuevo aviso, debido a que su CEO, Adam Zucker no podía ser localizado.  

"Es nuestro pesar informarle que todos los cursos en todas las ubicaciones se cancelan hasta nuevo aviso", escribió el equipo de admisiones de PlantLab en el correo electrónico, que fue revisado por Entrepreneur. "Todo el equipo de PlantLab no ha podido ponerse en contacto con el CEO, Adam Zucker, desde el martes 21 de agosto de 2018 a las 11:15 a.m. PST. Adam Zucker es el único propietario de PlantLab y la única persona responsable de todas las finanzas y pagos de inscripción. Debido a estos factores, no podemos continuar impartiendo las clases".

Pero este jueves a las 12:42 p.m.  Zucker contactó a las oficinas estadounidenses de Entrepreneur por correo electrónico. "He estado lidiando con un problema personal catastrófico", escribió. "Nunca desaparecí y trabajé agresivamente esta semana para corregir el curso y hacer que todo avanzara".

Ese problema personal puede haber involucrado a la cárcel, de acuerdo con los registros públicos del Departamento del Sheriff del Condado de Los Ángeles. Adam Reed Zucker, de 42 años, fue arrestado el 21 de agosto a las 9:40 p.m. PST y encarcelado solo tres minutos después. Según los informes, fue liberado el 29 de agosto a las 4:49 p.m. PST, con una fecha de presentación ante un juez fijada para el 17 de enero. Según un sitio web de verificación de antecedentes, el número de teléfono celular de Adam Reed Zucker, de 42 años, en Beverly Hills, California, es el mismo que el supuesto número de teléfono del CEO. PlantLab envió en su correo electrónico a los estudiantes inscritos, diciendo: "Si desean expresar cualquier inquietud o pregunta inmediata, envíenla directamente a él".

Evan Nierman, portavoz de PlantLab, dijo en un comunicado a Entrepreneur: "PlantLab entiende que el correo electrónico de nuestro equipo de admisiones esta semana causó confusión y preocupación entre nuestros clientes, a quienes valoramos enormemente. Nos disculpamos sinceramente por esto y entendemos que debemos hacer un mejor trabajo de comunicación. Con ese fin, PlantLab enviará una actualización a nuestros clientes en las próximas horas, que esperamos sea el primer paso para recuperar su confianza".

Los aspirantes a estudiantes le dijeron a Entrepreneur que habían pagado por adelantado miles de dólares en inscripciones y colegiaturas. Un grupo en Facebook llamado "estafa de Plantlab" tiene 61 miembros.

Una mujer, Ingrid Clay, le dijo a Entrepreneur que pagó 6,500 dólares para asistir al curso en Barcelona y que ya había reservado su vuelo y alojamiento. Otro estudiante dijo: "Me inscribí en un curso en Barcelona en abril de 2019 y pagué totalmente mi colegiatura y reservé mis vuelos. Como puede ver en el siguiente correo electrónico recibido ayer, no mencionan claramente ningún reembolso".

Los estudiantes de PlantLab no son los únicos que quieren una retribución financiera. Un empleado de la compañía que pidió permanecer en el anonimato dijo: "No nos han pagado [y] no tenemos información ni a nadie con quien contactarnos".

Matthew Kenney - el empresario de alimentos basado en plantas y famoso chef detrás de 24 restaurantes de todo el mundo, 13 libros de cocina y la serie de cursos de cocina en línea basados ​​en plantas que luego se convirtió en PlantLab - le dijo a Entrepreneur que ha tenido "cero implicación" con la compañía desde la venta además de un acuerdo de licencia ahora en default.

La transición de la venta, que ocurrió alrededor de junio de 2017, parecía difícil. Menos de un mes antes, los asistentes a un retiro de bienestar de Matthew Kenney en Kauai se quejaron de que el retiro no se parecía en nada a la descripción general del programa que les habían prometido, según Anastasia Belova, quien dice haber pagado 8,500 por el retiro. En cuanto a la escuela culinaria en sí, alrededor del momento de la transición, los estudiantes que habían pagado por adelantado hasta 5,500 dólares en matrícula recibieron notificación de que su próximo curso culinario había sido cancelado. Afectó a unos 30 estudiantes, pero finalmente fueron reembolsados, Kenney le dijo a Entrepreneur.

"Siempre he tratado de ser muy transparente con respecto a los desafíos asociados con la creación de una marca y la creación de algo nuevo para el mercado", dijo Kenney. Desde la transición, dice que su compañía, Matthew Kenney Cuisine, ha crecido rápidamente y sigue siendo rentable. En 2019, Kenney espera alimentar a 1.5 millones de huéspedes en todos sus restaurantes.

Cuando Kenney vendió sus programas de educación culinaria a Zucker, dijo que pensaba que era lo correcto en ese momento, creyendo que el nuevo plan de negocios serviría para hacer crecer la marca en un negocio más sólido. Kenney agregó que las deficiencias de Zucker y PlantLab están afectando su balance financiero también. Dijo que PlantLab era el inquilino de su compañía y que su compañía podría estar perdiendo una renta "muy considerable" por el espacio que PlantLab estaba usando.

"En lo que respecta a PlantLab, la forma en que esto se ha desarrollado no es bueno para nadie", dijo. "También estamos experimentando muchas pérdidas".

Adam Page, propietario de la compañía de desarrollo web A. Page Code, informó que diseñó y creó el sitio web de PlantLab y que aún no ha recibido el pago. Page dijo que Zucker y la compañía le deben 26,000 dólares por su trabajo, que involucraron casi un año de labor, más de 60 horas de esfuerzo por semana y todas las noches a las 9 p.m. llamadas telefónicas para asegurarse de que todo estuviera a la altura de los estándares de Zucker.  La factura final que envió y los mensajes de correo electrónico anteriores fueron revisados ​​por Entrepreneur. "Soy un equipo de un solo hombre, no un gran negocio, y [Zucker] obviamente jodió a mucha gente", dijo Page.

El 24 de julio, Zucker escribió en un correo electrónico a Page (que se reenvió a Entrepreneur): "Si buscas una conciliación, quiero que sepas estoy lidiando con esto con varios proveedores. Sin embargo, no hay excusa". El 31 de julio, él citó la salud de su madre como la razón de su falta de respuestas. Y el 8 de agosto, escribió: "Perdón por no haber respondido antes. Acabo de vivir una pesadilla... Realmente quiero ponerme al día y hacer las cosas bien".

Page dijo que le envió un correo electrónico a Zucker el 15 de agosto de 2018 para notificarle que iba a recoger el cheque en persona en la oficina de PlantLab en Beverly Hills el 22 de agosto, y que Zucker nunca respondió. El 22 de agosto, Page le escribió otro correo electrónico.

"Sé que recientemente has experimentado algunas dificultades personales que lamento mucho escuchar, pero este pago ha estado pendiente durante casi cuatro meses", escribió Page. "Siento que he sido más que paciente, pero todavía no he recibido el pago final".

El mismo día, Page dijo que llamó y envió un mensaje de texto a Zucker sin ningún resultado."Curiosamente, creo que ese fue el día en que desapareció", dijo Page. "Cuando PlantLab me llamó el viernes para decirme que nadie había tenido noticias suyas, no sabía si lo creerlo".

    PlantLab planea enviar un correo electrónico de seguimiento a sus estudiantes esta misma tarde por parte del propio Zucker, y Entrepreneur pudo revisarlo con anticipación. En él, Zucker escribe: "Me disculpo sinceramente por la confusión y la preocupación que esto causó... En los últimos días he estado trabajando arduamente para reiniciar las operaciones regulares de PlantLab y continuar nuestros cursos en todas las ubicaciones lo antes posible. A medida que se aclaren los plazos específicos para reprogramar los cursos, intentaré compartir esta información con ustedes".

    Esta historia se está desarrollando y puede ser actualizada.
     

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    Hace 10 años, en 2009, José Sánchez y Carlos Aravena, en ese entonces alumnos de la Universidad Católica de Chile, decidieron crear un nuevo modelo educativo para la enseñanza y aprendizaje de idiomas, proyecto al que más tarde se sumaría Nicolás Fuenzalida. Y es que, durante años, intentaron aprender inglés a través del método tradicional: en una escuela de idiomas, con el clásico método de memorización, materiales que no se actualizan constantemente y los típicos exámenes en papel, pero nunca fueron capaces de lograr una conversación fluida.

    Tras 5 años de desarrollo y perfeccionamiento, estos 3 emprendedores finalmente lograron su cometido: crear un método innovador de enseñanza de idiomas y levantar recursos por un monto de 300,000 dólares de un Fondo de Inversión suizo para lanzar al mercado chileno su startup, a la que llamaron Poliglota.

    Fue tal el éxito de Poliglota en Chile que al poco tiempo vino la internacionalización. En 2018, la compañía arribó a México, uno de los mercados más importantes en Latinoamérica, debido a su vecindad con Estados Unidos, que es su principal socio comercial; y más tarde llegaron a Perú. El próximo año, Aravena y sus socios tienen pensado abrir operaciones en Brasil, el gigante de la región; así como consolidar su presencia en México, país donde solo el 5% de su población habla fluidamente el idioma inglés, aunque dicho porcentaje es más alto que el de Latinoamérica, que es de solo 2%.

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    Para ello, la startup chilena pretende levantar, en el segundo semestre del año, entre 3 y 5 millones de dólares (mdd) de Fondos de Inversión de México, Chile y Miami. 

    “Esta segunda ronda para levantar recursos se abrió en agosto pasado y se cierra en enero de 2020. Hemos decidido abrir las puertas de Poliglota a inversionistas de Fondos de Inversión que quieran sumarse para continuar con nuestra expansión en Chile y México, donde nuestra metodología ha tenido una alta demanda; queremos ser más agresivos en estos mercados y también abrir operaciones en Brasil, que igualmente es un gran mercado, al que queremos llegar. Vamos con todo”, subrayó Sánchez, en entrevista con Alto Nivel.

    Hoy, Poliglota cuenta con 500 profesores y 12,000 estudiantes, de los cuales 4,000 alumnos se encuentran en México y el 90% de estos estudia el idioma inglés. “Este año vamos a cerrar con 8,000 alumnos en Ciudad de México y en 2020, año en que abriremos operaciones en Monterrey y Guadalajara, el objetivo es alcanzar la cifra de 20,000 estudiantes; queremos convertir a México en un país bilingüe”, indicó el fundador de Poliglota.

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    Pero ¿qué hace a Poliglota tan diferente del resto de las escuelas de idiomas? Primero, ofrece clases de inglés, francés, italiano, alemán y portugués en grupos pequeños, de 3 a 8 estudiantes por grupo, que garantizan un feedback personalizado del profesor; segundo, los profesores son expertos en el idioma y están preparados para enseñar, corregir y alentar el avance del alumno; tercero, los grupos son nivelados, es decir, están conformados con personas que tienen el mismo nivel, lo que facilita la conversación, sin miedo a equivocarse; cuarto, el método se centra en la práctica real de capacitar para la comunicación; quinto, las clases se imparten en cafeterías cercanas a la casa u oficina de los estudiantes, que son ambientes sociales que invitan a la conversación; y, por último, las clases (2 por semana de 90 minutos) se toman en horarios pensados para que no interfieran con las actividades de las personas. 

    “Algo muy importante es que contamos con profesores de diferentes nacionalidades: Gran Bretaña, India, Lituania, Italia, Alemania, Francia, Portugal, México, Estados Unidos, entre muchos otros. Estamos en un mundo global y te puede tocar hablar inglés u otro idioma con alguien de otro país que tiene una pronunciación diferente y no entender nada, no lograr comunicarte. Pero no solo eso, nuestros profesores son gente interesante, con distintas profesiones, que nosotros preparamos y que pueden aportar otro tipo de conocimientos y experiencias a nuestros alumnos. En los niveles básicos, nuestros profesores hablan muy bien el español, pues muchos de ellos son mexicanos y latinoamericanos, pero a medida que se avanza los maestros son de otros países, que no hablan nada de español”, explicó Sánchez.

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    Todo parece indicar que esta startup chilena tiene un futuro promisorio dentro de la industria de la enseñanza de idiomas, cuyo valor de mercado a nivel global se estima en más de 20,000 mdd. Y México será clave de ese futuro.

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