Ellos conquistaron a inversionistas de Facebook y Netflix con una página de libros

Pamela Valdés y Max Holzheu fundaron Beek, el sitio que te ayuda a encontrar tu siguiente libro favorito, con más reseñas que Amazon.
Ellos conquistaron a inversionistas de Facebook y Netflix con una página de libros
Crédito: Cortesía Beek
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Hace dos años, Pamela Valdés y Max Holzheu decidieron emprender por primera vez siendo completamente desconocidos. Y lo hicieron como los grandes, pues a sus 22 y 21 años de edad respectivamente, con una página web para reseñar y comprar libros, conquistaron a varios inversionistas de Facebook, Spotify, Forsquare, Tinder y Netflix en el DemoDay de invierno 2017 de Y Combinator, una de las aceleradoras de negocios más grandes del mundo que ha gestado a compañías como Dropbox y Airbnb.

Esa fue la pista para el despegue de Beek, una plataforma que te permite leer libros, calificarlos con emojis y comentar cualquier parte del texto en 140 caracteres. Además, puedes crear tus propias listas, recibir recomendaciones, compartir tu actividad en Facebook, y establecer metas para leer cierta cantidad de libros en determinado tiempo. Cuenta con una lista de más de 200,000 títulos y es la página de reseñas de libros en español más grande de América Latina, incluso 20 veces mayor que Amazon, pues Beek genera más de 150,000 reviews a la semana.

Como parte del modelo de negocio, la startup genera ingresos a través de la venta de audiolibros producidos por diferentes editoriales, a las que Beek les paga una regalía por las compras que realizan los usuarios, llamados ‘beekers’. “Puedes reseñar cualquier libro en la página, si alguno te atrapa y está en el catálogo, entonces tienes la facilidad de comprarlo ahí mismo”, explica Pamela. 

Las primeras páginas de la historia

El destino se encargó de encontrar a Pamela y Max en un hackaton en Austin, Texas en 2016, en donde hicieron equipo para desarrollar la tecnología de Beek, que al inicio sugería libros de acuerdo a las emociones del usuario. La emprendedora empezó a trabajar esta idea desde que estudiaba ingeniería de negocios en el ITAM de la Ciudad de México, luego de darse cuenta de que en nuestro país no existía un sitio en internet con información confiable que le ayudara a elegir su siguiente libro favorito. “Existía Amazon, pero tenía pocas reseñas de libros en español”, dice la emprendedora.

Max aprendió a programar por su propia cuenta después de terminar la preparatoria y estaba desarrollando diferentes proyectos en Texas. Ninguno de los dos suponía que ese hackaton les cambiaría la vida, pues Pamela le propuso a Max que regresaran a México para fundar Beek. Y así fue, ella dejó de estudiar y él de trabajar en Estados Unidos para arrancar la empresa con 100,000 pesos entre ahorros y dinero de amigos y familiares. 

Desde el inicio su apuesta fue construir una empresa escalable, pero sabían que necesitaban una fuerte inversión para lograrlo. Así que viajaron a Silicon Valley para aplicar en el programa de Y Combinator, en donde los rechazaron en tres ocasiones, pues uno de los requisitos para entrar a esta aceleradora es que los negocios tengan un valor de más de un billón de dólares, y Beek no lo cumplía.

Contactaron a 100 inversionistas y todos les cerraron las puertas. “Cuando les decíamos que era una página de libros, se acaba la conversación, mientras que otros chavos estaban creando un avión eléctrico, robots y una pastilla para quitar la cruda”, relata Max. Y es que en ese momento la plataforma era sencilla; solamente permitía leer el libro, reaccionar con un emoji en tiempo real y dejar un comentario de 140 caracteres en muchas partes del ejemplar.

Max Holzhen y Pamela Valdés, fundadores de BeekMax Holzhen y Pamela Valdés, cofundadores de Beek

Cambio de estrategia

El tiempo y los recursos se agotaban, y en su cuenta bancaria quedaban menos de 20,000 pesos para subsistir. Tenían dos opciones: cerrar el negocio o buscar inversión una vez más. Entonces, regresaron a México para fortalecer su modelo. El plan fue demostrar que las reseñas podían dirigir ventas, y para esto implementaron un botón de compra de libros en la página de Beek. “El usuario pedía el libro en nuestro sitio, pero en realidad lo compraba en Amazon y llegaba el paquete a su casa”, dice Pamela. 

Con este esquema lograron vender casi un millón de pesos en tres meses y alcanzaron hasta 200,000 reviews mensuales. Esta era la última carta que tenían para conseguir inversión. Entonces, una vez más buscaron a inversionistas de Y Combinator para presentarles su propuesta, pero esta vez iban por todo o nada. Y lo consiguieron, lograron conquistar a varios inversionistas. Pero, ¿qué fue lo que realmente los atrapó? “Nos comentaron que vieron en nosotros capacidad de resiliencia, pasión, y visión. De nada sirve una buena idea si no hay ejecución”, señala Pamela, “no nos dimos por vencidos, regresamos a mejorar el producto y lo volvimos a intentar”.

Y no sólo fue eso. Una semana después, la fundación de Peter Thiel, cofundador de Paypal y uno de los inversores más exitosos de Silicon Valley, buscó a Pamela para ser parte de los Thiel Fellows con una beca de 100,000 dólares durante dos años, que entrega a estudiantes menores de 23 años a cambio de dejar la universidad para desarrollar ideas empresariales. De hecho fue la primera persona de América Latina en recibir esta beca. “No creíamos lo que estaba pasando; un mes antes estabamos buscando inversión y nadie nos quería dar nada”.

Después de este éxito, abrieron sus oficinas en la Ciudad de México y empezaron a contratar talento; hoy, emplean a 10 personas de forma directa. De 2016 a 2017 el crecimiento de Beek se multiplicó por 10, y desde entonces la empresa crece entre un 20% y 30% cada mes.

A pesar de que en México, de cada 100 personas mayores de 18 años solamente 45 han leído al menos un libro, según el Módulo de Lectura (Molec) del Instituto Nacional de Estadística y Geografía (INEGI), los emprendedores de Beek aseguran que la lectura está aumentando y que son principalmente los millenials quienes están impulsando esta tendencia. 

“A ellos no les importa el estigma de que escuchar audiolibros no es leer, y creemos que es el formato del futuro” dice Max, “ellos no tienen tiempo, y lo que les importa es aprender, además les gusta leer en formato digital a través de dispositivos móviles, en conjunto y ver qué opinan otras personas”. Beek, actualmente tiene más de dos millones de visitas al mes en el sitio.

Apuesta ganadora

Pamela confiesa que la parte más retadora fue salir de la zona de confort, conseguir dinero por sus propios medios para sostener el negocio y no saber si realmente iba a perdurar en el mercado. Otro de los desafíos ha sido experimentar e iterar constantemente con la tecnología y las funciones de la página para sumar usuarios, aunque considera que esta estrategia ha sido clave en el crecimiento de la empresa.

En los próximos meses, Pamela y Max planean empezar a producir sus propios audiolibros, de hecho ya están haciendo pruebas con usuarios para determinar si este esquema funciona con el pago de una suscripción. La apuesta es convertirse en el Netflix de los audiolibros, además de ser el sitio con mayor influencia en las decisiones de compra de los latinos, a través de reseñas de otros productos y servicios como películas, videojuegos, restaurantes, electrodomésticos, telefonía e internet. 

“Queremos que sea la mejor startup de América Latina” dice Pamela, “con una cultura organizacional increíble, para que la empresa siga existiendo cuando Max y yo ya no estemos en este planeta”.

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