¿Qué es el síndrome de La Habana y cómo se relaciona con la enfermedad psicosomática?

Este síndrome se ha extendido a funcionarios gubernamentales de todo el mundo y ha dejado perplejos a los médicos durante años.

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Este artículo fue traducido de nuestra edición en inglés.
Nota original publicada en The Conversation

A principios de septiembre de 2021, un agente de la CIA fue evacuado de Serbia en el último caso de lo que el mundo ahora conoce como "síndrome de La Habana".

Alexander Kunze vía Unsplash

Como la mayoría de la gente, escuché por primera vez sobre el síndrome de La Habana en el verano de 2017. Supuestamente Cuba estaba atacando a los empleados de la Embajada de los Estados Unidos en en sus hogares y habitaciones de hotel en La Habana con un arma misteriosa. Las víctimas informaron una variedad de síntomas, que incluyen dolores de cabeza, mareos, pérdida auditiva, fatiga, confusión mental y dificultad para concentrarse después de escuchar un sonido inquietante.

Durante el próximo año y medio, se presentaron muchas teorías sobre los síntomas y cómo un arma puede haberlos causado. A pesar de la falta de evidencia sólida, muchos expertos sugirieron que un arma de algún tipo estaba causando los síntomas.

Soy un profesor emérito de neurología que estudia el oído interno y mi atención clínica se centra en los mareos y la pérdida auditiva. Cuando se supo la noticia de estos eventos, me quedé desconcertado. Pero después de leer las descripciones de los síntomas de los pacientes y los resultados de las pruebas, comencé a dudar de que la causa fuera alguna arma misteriosa.

He visto pacientes con los mismos síntomas que los empleados de la embajada de forma regular en mi clínica de mareos en la Universidad de California, Los Ángeles. La mayoría tiene síntomas psicosomáticos, lo que significa que los síntomas son reales pero surgen del estrés o causas emocionales, no externas. Con un poco de tranquilidad y algunos tratamientos para aliviar sus síntomas, mejoran.

Los datos disponibles sobre el síndrome de La Habana coinciden estrechamente con la enfermedad psicógena masiva, más comúnmente conocida como histeria masiva. Entonces, ¿qué está sucediendo realmente con el llamado síndrome de La Habana?

Los empleados de la embajada en Cuba y otros países informaron haber escuchado ruidos fuertes y luego haber experimentado problemas cognitivos y auditivos. Kateryna Kon / Science Photo Library a través de Getty Images. 

Una misteriosa enfermedad

A fines de diciembre de 2016, un agente encubierto de unos 30 años, por lo demás sano, llegó a la clínica de la Embajada de Estados Unidos en Cuba quejándose de dolores de cabeza, dificultad para oír y dolor agudo en el oído. Los síntomas en sí mismos no eran alarmantes, pero el agente informó que se desarrollaron después de escuchar "un rayo de sonido" que "parecía haber sido dirigido a su casa".

A medida que se difundió la noticia del presunto ataque, otras personas de la comunidad de la embajada informaron experiencias similares. Un ex oficial de la CIA que se encontraba en Cuba en ese momento señaló más tarde que el primer paciente "estaba presionando, si no coaccionando, a la gente para que informara de los síntomas y conectara los puntos".

Los pacientes de la Embajada de los Estados Unidos fueron enviados primero a médicos de oído, nariz y garganta en la Universidad de Miami y luego a especialistas del cerebro en Filadelfia. Los médicos examinaron a los pacientes de la embajada utilizando una variedad de pruebas para medir la audición, el equilibrio y la cognición. También tomaron resonancias magnéticas de los cerebros de los pacientes. En los 21 pacientes examinados, de 15 a 18 experimentaron trastornos del sueño y dolores de cabeza, así como disfunción cognitiva, auditiva, del equilibrio y visual. A pesar de estos síntomas, las resonancias magnéticas cerebrales y las pruebas de audición fueron normales.

Aparecieron una serie de artículos en los medios de comunicación, muchos de los cuales aceptaron la noción de un ataque.

Desde Cuba, el síndrome de La Habana comenzó a extenderse por todo el mundo a embajadas en China, Rusia, Alemania y Austria, e incluso a las calles de Washington.

Associated Press publicó una grabación del sonido en Cuba y los biólogos lo identificaron como el llamado de una especie de grillo cubano. Gail Hampshire / Flickr, CC BY 

¿Un arma sónica o de microondas?

Inicialmente, muchos expertos y algunos de los médicos sugirieron que la culpa era de algún tipo de arma sónica. El estudio del equipo de Miami en 2018 informó que 19 pacientes tenían mareos causados ​​por daños en el oído interno por algún tipo de arma sónica.

Esta hipótesis ha sido desacreditada en su mayor parte debido a fallas en los estudios, el hecho de que no hay evidencia de que ningún arma sónica pueda dañar selectivamente el cerebro y nada más, y porque los biólogos identificaron los sonidos en las grabaciones de la supuesta arma como un especie cubana de grillos.

Algunas personas también han propuesto una idea alternativa: un arma de radiación de microondas.

Esta hipótesis ganó credibilidad cuando en diciembre de 2020, la Academia Nacional de Ciencias publicó un informe que concluía que la "energía de radiofrecuencia pulsada" era una causa probable de síntomas en al menos algunos de los pacientes.

Si alguien está expuesto a microondas de alta energía, a veces puede escuchar sonidos brevemente. No hay sonido real, pero en lo que se llama efecto Frey, las neuronas en el oído o el cerebro de una persona son estimuladas directamente por microondas y esta puede "escuchar" un ruido. Sin embargo, estos efectos no se parecen en nada a los sonidos que describieron las víctimas, y el simple hecho de que los mismos fueron grabados por varias víctimas elimina las microondas como fuente. Si bien existen armas de energía dirigida, que yo sepa, ninguna podría explicar los síntomas o sonidos informados por los pacientes de la embajada.

A pesar de todas estas historias y teorías, existe un problema: ningún médico ha encontrado una causa médica para los síntomas. Y después de cinco años de búsqueda exhaustiva, no han hallado ninguna evidencia de un arma.

La enfermedad psicógena masiva, más comúnmente conocida como histeria masiva, es un fenómeno bien documentado a lo largo de la historia, como se ve en esta pintura de un brote de manía del baile en la Edad Media. Pieter Brueghel el Joven / WikimediaCommons. 

Enfermedad psicógena masiva

La enfermedad psicógena masiva es una condición por la cual las personas de un grupo se sienten enfermas porque piensan que han estado expuestas a algo peligroso, aunque no haya habido una exposición real. Por ejemplo, a medida que los teléfonos se volvieron ampliamente disponibles a principios del siglo XX, numerosos operadores telefónicos se enfermaron con síntomas similares a una conmoción cerebral atribuidos a un "choque acústico". Pero a pesar de décadas de informes, ninguna investigación ha confirmado la existencia de un choque acústico.

Creo que es mucho más probable que la enfermedad psicógena masiva, no un arma de energía, esté detrás del síndrome de La Habana.

Las enfermedades psicógenas masivas suelen comenzar en un entorno estresante. A veces comienza cuando una persona con una enfermedad no relacionada cree que algo misterioso causó sus síntomas. Esta persona luego difunde la idea a las personas que la rodean e incluso a otros grupos, y a menudo es amplificada por trabajadores de la salud demasiado entusiastas y los medios de comunicación. Casos bien documentados de enfermedades psicogénicas masivas, como las plagas danzantes de la Edad Media, han ocurrido durante siglos y continúan ocurriendo de manera regular en todo el mundo. Los síntomas son reales, el resultado de cambios en las conexiones y la química del cerebro. También pueden durar años.

La historia del síndrome de La Habana me parece un caso de libro de texto de enfermedad psicógena masiva. Comenzó con un solo agente encubierto en Cuba, una persona en lo que imagino que es una situación muy estresante. Esta persona tenía síntomas reales, pero culpó a algo misterioso: el extraño sonido que escuchó. Luego se lo contó a sus colegas de la embajada y la idea se difundió. Con la ayuda de los medios de comunicación y la comunidad médica, la idea se solidificó y se extendió por todo el mundo. 

Curiosamente, el informe de la Academia Nacional de Ciencias de diciembre de 2020 concluyó que la enfermedad psicógena masiva era una explicación razonable de los síntomas de los pacientes, en particular los síntomas crónicos, pero que carecía de "datos a nivel del paciente" para realizar dicho diagnóstico.

El propio gobierno cubano también ha estado investigando los supuestos ataques a lo largo de los años. El informe más detallado, publicado el 13 de septiembre de 2021, concluye que no hay evidencia de armas de energía dirigida y dice que las causas psicológicas son las únicas que no se pueden descartar.

Si bien no es tan sensacional como la idea de una nueva arma secreta, la enfermedad psicógena masiva tiene precedentes históricos y puede explicar la amplia variedad de síntomas, la falta de daño cerebral o auditivo y la posterior propagación por todo el mundo.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation, un sitio de noticias sin fines de lucro dedicado a compartir ideas de expertos académicos. Fue escrito por: Robert Baloh, Universidad de California, Los Ángeles.

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