Los propietarios de empresas asiático-estadounidenses luchan contra la pandemia en dos frentes y buscan respuestas al mismo tiempo

Las empresas de propiedad asiática estuvieron entre las primeras en verse afectadas por la pandemia incluso antes de que tomara forma en los EE. UU., Y ahora están sintiendo los efectos más que nunca.

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En 2005, el padre de Jason Wang fundó Xi'an Famous Foods en Flushing, que, para entonces, se había convertido lentamente en uno de los barrios chinos satélites más grandes de la ciudad de Nueva York. La misión era simple: el padre de Wang promocionaría la comida que había conocido en el centro de China, especialmente cuando la comida china en Estados Unidos parecía ser solo una versión diluida de la cocina cantonesa.

"Simplemente quería ganarse la vida un poco mientras compartía su comida con personas que la disfrutarían y, en ese momento, pensó que solo los inmigrantes chinos como él la disfrutarían", dijo Wang sobre su padre.

Con el tiempo, el éxito de la tienda, gracias en gran parte a la aparición del difunto Anthony Bourdain, llevó a una expansión. Se abrieron siete cadenas más en Queens, Brooklyn y Manhattan. En el camino, el restaurante recibió elogios, incluso ganó una crítica entusiasta en Zagat por sus fideos sacados a mano y "increíblemente buenas" hamburguesas de cordero y comino.

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Sin embargo, el año pasado, las operaciones se detuvieron en seco. A medida que la pandemia comenzó a tomar forma en los EE. UU., Los restaurantes y bares se vieron obligados a cerrar los comedores interiores. Si bien muchos lucharon por seguir con vida, ninguno fue, quizás, más afectado por la crisis de salud global que las empresas de propiedad asiática. Estos establecimientos no solo se han enfrentado a pérdidas financieras, sino que también se han estigmatizado injustamente como portadores de Covid-19. En las semanas posteriores a la noticia del brote en Wuhan, China, las empresas de propiedad asiática al otro lado del agua, especialmente en los EE. UU., Comenzaron a sentir los efectos dominó de la creciente xenofobia y racismo. Entre febrero de 2020 y abril de 2020, cerraron aproximadamente 233.000 pequeñas empresas de propiedad asiática en el país, según un estudio de UCLA . En abril de ese año, la mitad de los restaurantes chinos del país habían cerrado "como resultado de los prejuicios y percepciones erróneas de los consumidores", señala además la revista Restaurant Business .

"Cerramos todas las tiendas en marzo de 2020 debido a Covid y no volvimos a abrir algunas de nuestras tiendas hasta julio de 2020", recordó Wang.

Y a pesar de que Wang había sido consciente del aumento de la violencia y el odio contra la comunidad asiáticoamericana e isleña del Pacífico, el problema no llegó a casa hasta que dos de sus empleados fueron agredidos en el verano de 2020. Según Wang, ambos incidentes ocurrieron cerca del transporte público: un empleado fue atacado cuando se dirigía al trabajo, mientras que otro fue atacado cuando se dirigía a su casa.

"Mi reacción inmediata fue asegurarme primero de que mi personal esté bien, pero [me sentía] bastante impotente porque realmente no puedo hacer mucho para evitar que sucedan este tipo de cosas", dijo Wang.

"Estaba reacio a hablar al respecto, y todavía estoy un poco reacio en estos días, especialmente porque hemos estado viendo más y más ataques a pesar de una mayor conciencia, lo que me lleva a creer que muchos son ataques de imitación".

Como resultado, el director ejecutivo de Xi'an Famous Foods, como tantos otros propietarios de tiendas asiáticas, se ha visto obligado a ajustar su negocio para dar cuenta del creciente odio.

"Acortamos nuestro horario comercial para cerrar antes (8:30 p. M. Para todas las tiendas, en lugar de las 9:30 p. M. O las 10:30 p. M. Para las tiendas en el pasado) y también optamos por cerrar los domingos, ya que hay menos gente alrededor debido a menos viajeros [y] menos potencial [de] ayuda en caso de que ocurra algo malo ", dijo.

Las empresas de Chinatown luchan por recuperarse en medio de un aumento de la violencia

En ningún lugar ha sido más evidente el efecto del racismo que en el barrio chino de Manhattan, un barrio que alguna vez fue bullicioso y que, en la mayoría de los casos, ha atraído a turistas de todo el mundo. En las semanas previas al brote en EE. UU., La marcada disminución en el tráfico peatonal ha afectado significativamente a los restaurantes de la zona, muchos de los cuales dependen de forasteros para mantenerse con vida. Al momento de escribir este artículo, aproximadamente 17 restaurantes y 139 tiendas en la planta baja, incluido el restaurante Jing Fong, básico de Chinatown, han cerrado permanentemente, dijo Wellington Chen, director ejecutivo de Chinatown Business Improvement District / Partnership al New York Times en una entrevista el mes pasado.

Al mismo tiempo, los lugareños de la zona han sido atacados aleatoriamente. En marzo, un hombre no identificado le dio un puñetazo en la cara a un hombre asiático de 66 años que supuestamente le había gritado. El mes anterior, un hombre asiático de 36 años fue apuñalado en Chinatown mientras pasaba frente a un tribunal federal . El impacto económico, combinado con el repunte de la violencia física, ha dejado al límite a las empresas de propiedad asiática.

"Expresamos mucho que la gente evitaba específicamente Chinatown, especialmente dado que otros vecindarios seguían viendo muchos comensales", Barbara Leung, que supervisa el marketing y las operaciones en Nom Wah Tea Parlour (que ha estado en el negocio en Chinatown desde 1920 y ha abierto ubicaciones en vecindarios circundantes) dijo. "Quiero decir, si echa un vistazo a nuestra tienda Nolita, que está justo al lado del SoHo, el negocio estaba estable allí, por lo que no era tanto que la gente no comiera comida china, sino que no venían al vecindario . "

Leung agregó que la tienda insignia de Nom Wah en Chinatown sufrió entre un 70% y un 80% de disminución en los ingresos año tras año desde que ocurrió la pandemia. El restaurante también se ha visto obligado a tomar precauciones para garantizar que todos sus empleados estén seguros, independientemente del lugar en el que trabajen.

"Escuchamos a nuestros empleados para asegurarnos de que sepan que estamos aquí para ellos", dijo Leung. "Con el puesto de avanzada de Nolita, compartimos el viaje a casa o nos aseguramos de que el personal esté cumpliendo con el sistema de amigos. Y para el restaurante Chinatown, es evidente en nuestro horario: abrimos al mediodía, cuando las calles están un poco más concurridas, y cerramos a las 8 pm para asegurarnos de que la gente no viaje a casa demasiado tarde ".

A la luz de los desafíos, las empresas de propiedad asiática, especialmente en el barrio chino de Manhattan, han tratado de apoyarse entre sí.

"Vemos esto especialmente dentro de las pequeñas empresas con las que nos hemos asociado; no solo piensan en ellos mismos y en su bienestar, sino también en el bienestar de sus vecinos y de sus compañeros propietarios de pequeñas empresas ", dijo Jennifer Yu-Tam, cofundadora de la organización de base Welcome to Chinatown . "Y en muchos sentidos, esta es también la razón por la que creemos que Chinatown sobrevivirá a estos tiempos difíciles. El vecindario ha luchado contra esfuerzos difíciles muchas veces antes (el 11 de septiembre, el huracán Sandy, como un par de ejemplos). Y, sin embargo, todavía se mantiene fuerte; es increíblemente resistente ".

Desde su inicio el año pasado, Welcome to Chinatown ha distribuido más de $ 225,000 que ha recaudado a 45 empresas hasta la fecha. El dinero llega durante un período particularmente estresante. En una encuesta realizada por la organización, el 88% de los propietarios de tiendas en el vecindario revelaron que habían experimentado una disminución del 50% en el negocio antes del cierre de la ciudad de Nueva York. Este año, en respuesta a la reciente violencia que acaparó los titulares, en particular los tiroteos en Atlanta que dejaron a 6 mujeres asiáticas muertas , y el estancamiento del tráfico peatonal, el 84% de los encuestados agregó que, como Wang y Leung, han tenido que reducir sus horas de trabajo.

"Me he estado preguntando a dónde vamos a partir de aquí y cómo vamos, como estadounidenses de origen asiático," admitió Yu-Tam. "Lo mejor que se me ocurrió es canalizar este miedo, enojo y preocupación en acción invirtiendo más en el increíble trabajo que estamos haciendo en Welcome to Chinatown, ya sea ayudando a los ancianos de nuestro vecindario a asegurar sus citas para la vacuna COVID o trabajar con nuestras pequeñas empresas para seguir ampliando sus historias ".

Los empresarios asiáticos luchan por la tolerancia y la aceptación

Para el cofundador de Milk and Cream Cereal Bar , Cory Ng, la marginación de las empresas de propiedad asiática es un problema continuo que ha afectado durante mucho tiempo a Chinatown. Si bien el vecindario ha atraído a turistas, también ha atraído una nueva ola de jóvenes residentes no asiáticos y dueños de negocios que se sienten atraídos por el encanto de Chinatown pero que se preocupan poco por su historia de fondo. Como resultado, la gentrificación del área ha enmascarado las luchas que los lugareños en el área han enfrentado durante mucho tiempo, especialmente cuando entran en juego la xenofobia y el racismo.

"Ahora, Chinatown está de moda", dijo Ng. "Todos los yuppies quieren venir a vivir a esta zona. ¿Correcto? Es genial ir a un puto bar subterráneo de Chinatown o al karaoke de Chinatown, y dicen, 'Oh, esta mierda es genial'. Pero [para] nosotros, no fue así. No era algo tan genial y moderno que hacer. Lo hicimos porque esto es lo que [teníamos que hacer]. Estos son nuestros negocios ".

El hecho de que Chinatown, que alguna vez fue un bullicioso destino turístico e inspiración para tantas empresas comerciales no asiáticas (incluido Chinatown Market), se haya convertido en una ciudad fantasma en medio de la pandemia actual es una ironía que no se le escapa a Ng.

"Sabes, muchos de nuestros trabajos [se han] perdido", dijo. "Nuestra comunidad tiene miedo. Chinatown atrapa a todos con la comida, la cultura y la diversión ... ustedes vienen a nosotros para eso. Entonces, creo que es una locura que hayamos estado sintiendo [la pandemia] por más tiempo y todavía lo estamos sintiendo ahora ".

En la lucha por la aceptación, algunas empresas de propiedad asiática están convirtiendo la violencia en una pasión incomparable para educar aún más al público.

"Ver el racismo y la xenofobia que sucedieron durante el año pasado nos ha hecho reflexionar más sobre nuestra identidad como pueblo asiático-estadounidense y como empresa asiático-estadounidense", dijo Cindy Ongko, una de las fundadoras del bar de postres de inspiración asiática Kitsby (ubicado en Williamsburg , Brooklyn), dijo. "Cuando comenzamos nuestro negocio, honestamente teníamos miedo de ser 'demasiado asiáticos', de que usar sabores exóticos ... sería desagradable para algunos. Pero con todo lo que ha sucedido, sentimos que, en todo caso, estos sabores son el núcleo de lo que somos como Kitsby y como la gente detrás de Kitsby ".

Impulsado por un propósito más fuerte, Kitsby también realizó recientemente una competencia con otros panaderos asiático-americanos para que pudiera ayudar a promover sus negocios.

"Lo mejor que podemos hacer ahora es comprar a otros panaderos asiático-americanos que nos rodean, panaderos locales que no necesariamente tienen los medios o las instalaciones para crear productos que realmente puedan destacar y mostrar a su comunidad", co- dijo la fundadora Amy Hsiao.

Del mismo modo, Gold House , un colectivo que empodera a las empresas asiático-americanas, está respondiendo a los tiroteos de Atlanta ampliando su programa acelerador Gold Rush y conectando a las empresarias asiático-americanas con los principales capitalistas de riesgo para invertir.

"En un momento en el que los emprendedores de API [Asian Pacific Islander], en particular las mujeres, son los más perjudicados, es doblemente imperativo invertir en iniciativas como la aceleradora Gold Rush de Gold House, que ha logrado avances sin precedentes en el avance de los fundadores de API", dijo Julia Gouw, socia de Gold House y presidenta de Piermont Bank, en un comunicado de prensa.