Negocio arriesgado: EE. UU. debería repensar los negocios con Kazajistán

Kazajstán ha presionado mucho para atraer fondos extranjeros, pero el comportamiento de sus funcionarios cleptocráticos y la corrupción del gobierno han hecho sonar las alarmas para muchos inversores.

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Tras la invasión de Ucrania por parte de Vladimir Putin, la indignación mundial llevó a los inversores y empresas estadounidenses de todos los tamaños a abandonar Rusia. A medida que las empresas continúan desinvirtiendo en el mercado ruso, algunos países vecinos de Rusia han estado ansiosos por atraer inversores occidentales. Kazajstán, un país de Asia Central estratégicamente importante, ha presionado mucho para atraer fondos extranjeros, pero el comportamiento de sus funcionarios cleptocráticos y la corrupción del gobierno han hecho sonar las alarmas para muchos inversores.

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Situado entre China y Rusia, Kazajstán ha sido reconocido desde la era soviética por su posición excepcionalmente poderosa y la riqueza de sus recursos naturales. El país no solo produce más del 40% del uranio del mundo , sino que también es el mayor exportador de petróleo de Asia Central. Durante años, estos recursos y sus inversiones asociadas han sido el salvavidas de Kazajstán.

A pesar de su cofre de guerra de recursos, los oligarcas codiciosos conocidos por desviar los activos robados han impedido que Kazajstán se integre por completo en el mercado global. Sin embargo, en los últimos años, los líderes kazajos han trabajado horas extras para rehabilitar la imagen de la nación en el escenario mundial. El presidente kazajo, Kassym Jomart-Tokayev, prometió erradicar la corrupción sistémica y modernizar rápidamente el país de Asia Central. En apoyo de este esfuerzo, su administración estableció Kazakh Invest , una organización dedicada a promover oportunidades comerciales para extranjeros. Más recientemente, el gobierno kazajo instó a los miembros del Congreso a apoyar un proyecto de ley que les otorgaría relaciones comerciales normalizadas permanentes (PNTR) , un estatus comercial preferencial que alentaría la inversión estadounidense en Kazajstán.

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A pesar de la campaña pública del gobierno kazajo para atraer inversores extranjeros, algunos comentaristas y analistas todavía se muestran escépticos de que los líderes del país se tomen en serio la institución de una reforma real. Manfred Stamer, economista senior de la aseguradora de crédito comercial Euler Hermes, destacó cómo los problemas de seguridad continúan presentando riesgos graves para las empresas extranjeras que trabajan en Kazajstán. Tras los disturbios políticos que provocaron violentas protestas en todo el país, Stamer le dijo a The Wall Street Journal que "tal evento les recuerda a los inversores los riesgos de hacer negocios allí. Debes esperar que esto no sea algo aislado". De manera similar, Ed Chow, exejecutivo de Chevron, comentó: "si usted es una compañía petrolera occidental, es posible que su perfil de riesgo haya cambiado".

Otros expertos han expresado serias preocupaciones sobre la persistente corrupción gubernamental y judicial que ha resultado difícil de erradicar. El Departamento de Estado de los Estados Unidos advirtió que "a pesar de las reformas institucionales y legales, persisten las preocupaciones sobre la corrupción, la burocracia y la aplicación arbitraria de la ley". IntegrityRisk , un organismo de control de consultoría financiera, advirtió que el sistema legal comprometido de Kazajstán y los guardianes burocráticos corruptos hacen que hacer negocios en Kazajstán sea riesgoso. Y hay innumerables ejemplos para dar crédito a estas preocupaciones.

En 2013, por ejemplo, un panel de arbitraje sueco dictaminó que el gobierno kazajo había incautado ilegalmente activos de Tristan Oil, una empresa respaldada en parte por el fondo de inversión estadounidense Argentem Creek Partners. Otorgó $ 500 millones a los propietarios de Tristan Oil, pero Kazajstán ha seguido luchando con uñas y dientes, utilizando todos los medios posibles, para evitar que se desembolsen los fondos. En febrero de 2022, una decisión del Tribunal Supremo italiano reconoció nuevamente el Premio, allanando el camino para mayores esfuerzos de ejecución. Es probable que la lucha continúe hasta que Kazajstán decida reconocer sus obligaciones, y el nuevo régimen aún debe comentar si tiene la intención de llegar a un acuerdo.

También en 2013, World Wide Minerals Ltd (WWM) , una empresa canadiense, alegó que Kazajstán había confiscado injustamente y vendido por la fuerza sus activos locales. Después de una batalla judicial tumultuosa, WWM finalmente recibió $ 40 millones en daños en 2020. Kazajstán se había resistido al pago durante siete años.

La inversora estadounidense, Devincci Sarah Hourani , fundadora de Caratube International Oil Company, experimentó un calvario similar en 2017. Después de una larga batalla legal con las autoridades kazajas, Hourani recibió más de 39 millones de dólares "por la expropiación ilegal de sus derechos contractuales petroleros por parte de Kazajstán. ." El Centro Internacional para el Arreglo de Diferencias Relativas a Inversiones (CIADI), con sede en Washington, DC, descubrió que el negocio petrolero de Hourani había rescindido ilegalmente su contrato por parte del Ministerio de Energía y Recursos Minerales y Contratistas Consolidados (CCC) de Kazajstán.

Si el gobierno de Kazajstán se toma en serio la atracción de inversiones a largo plazo de Occidente, deberá implementar cambios fundamentales, y eso comienza por tomarse en serio la lucha contra la corrupción y cumplir los acuerdos con inversores extranjeros. Hasta entonces, los inversores estadounidenses deberían reconsiderar el riesgo de hacer negocios en Kazajstán.

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