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Caso Herbalife: ¿qué es lo que está pasando?

El documental 'Betting on Zero' acusa a la marca de ser una estafa piramidal. Sin embargo, ¿es una imputación real o la acción de un especulador que busca enriquecerse dañando a la empresa?
Caso Herbalife: ¿qué es lo que está pasando?
Crédito: Depositphotos.com
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Hemos hablado con anterioridad de los mitos del negocio multinivel de suplementos, que han resultado en ingresos extra para muchas personas. Sin embargo, una de las corporaciones más famosas en este ámbito, Herbalife International se ha visto envuelta en un escándalo. Un documental, promovido por Netflix, acusa a la empresa de aprovecharse de los inmigrantes latinoamericanos en Estados Unidos. Betting on Zero está dirigido por Ted Braun, el mismo que realizó Darfur Now sobre el genocidio en Sudán, y se enfoca en la alegación de que Herbalife es una estafa piramidal. Cabe señalar que el protagonista no es Herbalife, sino William A. Ackman.

¿Quién es él?

William A. Ackman, mejor conocido como Bill Ackman, es un gestor de fondos de cobertura o hedge funds, los cuales son uno de los instrumentos financieros de inversión. Un fondo de cobertura es, llanamente, una sociedad privada de inversión de alto riesgo entre un gestor, o socio general, como Bill Ackman, y los inversores o socios limitados, quienes aportan el dinero. Si bien Bill Ackman es multimillonario, no hace falta nadar en oro líquido para invertir en un fondo de inversión como te decimos aquí y, si eres principiante, tenemos una guía básica para que comiences a invertir hoy mismo.

¿Y entonces qué hizo?

Bill Ackman, fundador y director ejecutivo del fondo de cobertura Pershing Square Capital Management, hizo una venta o posición corta de 1,000 millones de dólares sobre acciones de Herbalife durante el 19 de enero de 2012. Ese mismo día declaró que su intención era, principalmente, demostrar que Herbalife es una estafa piramidal y, en el camino, hundir a la compañía. ¿Cómo? Pues apostando esa cantidad de dinero y esperando que las acciones de Herbalife se desplomen hasta cero. Además, si se comprueba que Herbalife incurre en fraude, esta puede ser clausurada por la Comisión Federal de Comercio (o Federal Trade Commission), que prohíbe los esquemas piramidales y evita que las empresas se aprovechen de los consumidores porque, también, se le ha acusado a Herbalife de fabricar productos dañinos para la salud (como los daños hepáticos asociados al consumo de estos suplementos reportados por un grupo de médicos israelíes en el Journal of Hepatology en 2007).

¿Por qué Herbalife?

En esta cruzada contra la empresa global de nutrición y venta directa de suplementos alimenticios y de cuidado personal, Bill Ackman declaró ante CNNMoney que Herbalife tiene como objetivo hacer caer entre sus garras a la “gente de menores ingresos que es financieramente poco sofisticada” porque “Herbalife vende productos. Pero lo que realmente vende es una oportunidad de negocio, y la oportunidad de negocio es venderle la oportunidad de negocio a tus amigos, quienes a su vez la venden a sus amigos”.  Sin embargo, en Betting on Zero podemos conocer la disputa de Bill Ackman con Michael Johson, el CEO de Herbalife, y Carl Icahn, el mayor accionista de esta empresa, por lo que también existe una rencilla personal.

¿Cómo afecta a Herbalife?

Bill Ackman, que es uno de los hombres de negocios más importantes del mundo, ha afirmado sin empacho que Herbalife “es una empresa que hace daño”. Herbalife se ha defendido públicamente y acusa que Bill Ackman es “un manipulador de mercados” que solamente busca enriquecerse todavía más. Respecto a Betting on Zero, Herbalife declaró que “es un infomercial parcial e infundado. No refleja una de las facetas importantes de esta batalla ni presenta entrevistas a ninguno de los más de 4 millones de Asociados Independientes ni a los clientes que usan los productos de Herbalife Nutrition en todo el mundo”. A pesar de las críticas, el documental llegó a ser el más visto en iTunes en las primeras tres semanas de su lanzamiento. Eso sí, el documental sigue a algunos de los ex distribuidores quienes, ensoñados por un enriquecimiento exprés, terminan ahogados en deudas. Un ejemplo es el del ecuatoriano Juan Ulloa, quien creyó que podía ganar entre 20,000 y 80,000 dólares al mes con los suplementos de Herbalife. Animado, se dedicó de lleno al negocio y gastó miles de dólares en mercancía hasta que el supuesto sueño norteamericano se convirtió en una pesadilla para él.

¿Bueno o malo?

Fortune reportó que, gracias a Bill Ackman, las acciones de Herbalife ¡cayeron el 10%! Y no fue a las 24 horas, sino a los seis segundos de la arriesgada maniobra del inversionista. A la semana, Herbalife sufrió una caída del 42% del valor de la compañía (una acción pasó de costar $41.57 a $24.24 dólares y eso representó una pérdida de 2,000 millones de dólares). Los beneficios que Bill Ackman obtuvo de esta operación fueron destinados a proyectos sociales porque, según él, “Herbalife es el esquema piramidal mejor gestionado de la historia”. No podemos hacer a un lado que la venta corta, también conocida como short selling en inglés, puede servir para fines de especulación porque básicamente es “la venta de un activo prestado con la expectativa de que éste tendrá una caída en su precio más delante”. Es así que, al mirar este documental, vale la pena preguntarnos si Bill Ackman está abanderando una causa justa o realizando una acción moralmente reprobable que ha causado pérdidas a Herbalife.

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