De ayudante de camarero a millonario: cómo este inmigrante bangladesí hizo su gran salto en la industria de restaurantes de EU

El fundador de Lunchbox, Nabeel Alamgir, se ha abierto camino desde atender mesas en una cadena de comida rápida hasta conseguir 20 millones de dólares en fondos de capital riesgo.

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Este artículo fue traducido de nuestra edición en inglés. Las opiniones expresadas por los colaboradores de Entrepreneur son personales.

Desde que el COVID-19 eliminó las comidas en el interior de los restaurantes, sus dueños han recurrido a la comida para llevar y a domicilio, a menudo confiando en plataformas de terceros como Uber Eats y GrubHub, que cobran comisiones del 15 al 30% por pedido. Nabeel Alamgir, un bangladesí-estadounidense de 30 años que vive en Nueva York, cree que tiene la solución para ayudar a los restaurantes a reducir esos gastos.

Bimo Luki vía Unsplash

Ex ayudante de camarero en Bareburger, en 2019 Nabeel fundó Lunchbox, una plataforma de pedidos en línea que ayuda a los restaurantes a reducir su dependencia de los mercados de terceros. Además del diseño web y de aplicaciones, Lunchbox maneja operaciones de punto de venta, pedidos en línea, marketing, programas de lealtad y procesamiento de datos para restaurantes.

Una alternativa para cadenas de restaurantes y cocinas fantasma

A diferencia de la mayoría de los mercados, que cobran a los clientes por pedido, Lunchbox tiene una tarifa mensual fija por ubicación para las cadenas de restaurantes. “Ayudamos a los restaurantes a convertir las ventas de terceros, las ventas de GrubHub, en ventas propias”, explicó Nabeel.

Los clientes de Lunchbox incluyen Bareburger, donde comenzó Nabeel, Clean Juice, Mexicue, Zaro's Family Bakery y Fuku. El foco está en cadenas que tienen entre 10 y 100 restaurantes.

"No se trata solo de ahorrar dinero, también se trata de aumentar los márgenes", dice el empresario tecnológico. Según Nabeel, por cada 100 dólares que un consumidor gasta en Lunchbox, el restaurante obtiene una ganancia de 25 dólares, en comparación con 5 dólares cuando las ventas se realizan a través de una plataforma de terceros.

En un esfuerzo por llegar a las empresas más pequeñas, Lunchbox se asoció con la plataforma C3 y creó CitizenGo, una aplicación en la que las personas pueden realizar pedidos directamente desde cocinas fantasma. Nabeel cree que han ayudado a los chefs minoritarios a ampliar su base de clientes. La aplicación ofrece opciones de recogida en la red de C3, que incluye alrededor de 200 comunidades. La entrega está disponible en Los Ángeles, el norte de California, Nueva York y Chicago.

Aprendizajes de la comida rápida

Nabeel se mudó a los Estados Unidos en 2005 cuando tenía 14 años. Aunque no hablaba inglés, logró encontrar un trabajo como ayudante de camarero en Bareburger para mantener a su familia. En ese momento, un restaurante independiente, Bareburger ahora es una franquicia que cuenta con más de 50 puntos de venta, de una manera que refleja el éxito empresarial de Nabeel.

Nabeel aprendió inglés viendo películas de Martin Scorsese y ascendió en la escalera corporativa para convertirse en director de marketing del restaurante. Fue mientras trabajaba para la cadena de hamburguesas que Nabeel tuvo experiencias de primera mano con empresas de reparto de terceros, observando sus prácticas depredadoras y teniendo la sensación de que los clientes estaban siendo explotados tuvo dos startups fallidas antes de lanzar Lunchbox.

En estos días, siente que la ciudad de Nueva York está volviendo a la vida y parece un gran lugar para recaudar capital de riesgo en 2021. “Nueva York está llena, todos están de regreso aquí. Todos quieren ser parte de la historia en 2021, para ayudar a expandir el negocio. Muchos restaurantes cerraron, pero muchos otros están abriendo. Hay muchas oportunidades aquí. Ahora hay mucha energía en el espacio de las empresas".

20 millones de dólares en fondos de capital riesgo

En 2019, Lunchbox obtuvo 2 millones de dólares en capital inicial, luego de ser rechazado por 72 inversores. Un año después, recaudó 20 millones, y se convirtió en la Serie A más grande de la historia de la industria de tecnología alimentaria. “Para cuando optamos por la Serie A, ya tenía 100 inversores con los que habíamos establecido relaciones”, dice Nabeel, y agrega que el capital se recaudó en una semana.

Los inversores en esta ronda, dirigida por Coatue, incluyen a Primary Venture Partners, Jonathan Neman, director ejecutivo de la cadena de ensaladas Sweetgreen, el fundador de HelloFresh, Bryan Ciambella, el fundador de Planet Hollywood, Robert Earl, el fundador de Girls Who Code, Reshma Saujani, y el chef Tom Colicchio.

El emprendedor tecnológico siente que el espacio de capital de riesgo en los Estados Unidos está dominado por hombres blancos y se parece más a un club de viejos, plagado de discriminación. "Yo, como persona de Brown, ni siquiera se me consideraba una minoría en tecnología", agrega Nabeel.

A pesar de los desafíos planteados por la pandemia, la compañía logró aumentar sus ingresos en un 700 por ciento año tras año en 2020. Comenzando con un equipo de 10 en 2019, la startup se ha expandido a una cohorte de 160 empleados y está buscando más.

Durante el próximo año, Lunchbox quiere extender el escaparate virtual a tiendas de comestibles, licores y minoristas. Asimismo, tiene planes de globalizarse en 2022.

Formación de emprendedores de próxima generación

Nabeel aconseja a los inmigrantes dar el paso empresarial incluso si eso significa ir en contra de las normas culturales y familiares. “Si quieres complacer a todo el mundo, conviértete en médico, pero si puedes recibir comentarios y tienes la piel gruesa, adelante. Eso es lo que necesita el espíritu empresarial”, dice Nabeel.

Para ayudar a los futuros emprendedores, Nabeel apoya a FirstGeneration, una organización sin fines de lucro que tiene como objetivo generar riqueza generacional, movilidad, redes y capacidades para las comunidades de inmigrantes y de primera generación a través del espíritu empresarial.

Nabeel, quien abandonó su programa de pre-medicina en la Universidad de Syracuse, cree que los inmigrantes que no van a la Ivy League u otras universidades prestigiosas enfrentan barreras para el espíritu empresarial.

La misión de FirstGeneration incluye reducir las barreras al espíritu empresarial y brindar apoyo financiero, emocional y de red para que los inmigrantes puedan iniciar y escalar negocios. Otro programa, FG Prime, se enfoca en desarrollar competencias básicas para fundadores primerizos. Ambos programas, que buscan aumentar la diversidad socioeconómica y cultural en la escena tecnológica y de startups, son gratuitos.

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