Despedir empleados

'Desearía haber despedido a más personas': fundador de Panera Bread

Tras dejar su puesto como CEO en enero pasado, el fundador de Panera Bead comparte los aprendizajes de tres décadas frente al negocio y qué hubiera hecho diferente.
'Desearía haber despedido a más personas': fundador de Panera Bread
Crédito: Panera
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Fui CEO de una compañía pública por más de 26 años. Eso es más tiempo del que Cal Ripken Jr. –uno de los mejores shortstops (parador en corto) en la historia de las Grandes Ligas– jugó beisbol. No fui el único que pasó tanto tiempo en Panera Bread, la cadena estadounidense de panaderías y cafeterías; muchos colegas estuvieron conmigo. Uno de esos casos fue un ejecutivo senior que trabajó y creció conmigo ahí por más de 20 años. Su trabajo, tarde o temprano le quedó pequeño, por lo que, aunque su cuerpo estaba presente, su mente estaba ausente. Él lo sabía, pero nunca lo externó; sólo seguía presentándose a trabajar en la oficina. Por años lo presioné y esperé a que tomara la iniciativa, pero nunca lo despedí.

Viendo hacia atrás entiendo el porqué: estaba muy obsesionado con ser un líder afiliativo, de esos que desarrollan vínculos personales con los colaboradores y priorizan las relaciones antes que los objetivos. Lo que debí haber hecho fue dejarlo ir antes, y a muchos más como él.

Algunos CEO como yo seguimos un modelo llamado liderazgo servicial. La idea es que estamos en esta posición para servir a nuestros equipos y enfocarnos en su bienestar. Yo consideraba a mi equipo como mi familia y pensaba que quienes trabajaban con nosotros eran personas geniales. Hay muchos beneficios de este tipo de liderazgo, pero también hay un lado negativo que tardé años en reconocer. Conforme la complejidad de nuestro negocio y sus retos se fueron haciendo más y más grandes, algunos miembros del equipo no fueron capaces de seguir el paso. Pero en vez de confrontarlos, encontraba formas de cubrirlos e incluso estaba dispuesto a hacer sus labores. Y con el tiempo eso lastimó a toda la organización.

¿Por qué tardé tanto tiempo en dejar ir a esta gente? La experiencia viene luego de que te das fuertes golpes en la cabeza, y si soy realmente honesto, me convertí en un verdadero líder hasta la última década de mi carrera. Ahora veo mi error: un líder no puede tolerar las tonterías o torpezas de sus empleados. Si alguien no está siendo productivo, tienes el derecho y la obligación de despedirlo.

Eventualmente aprendí que el liderazgo servicial no se trata de ser amable a toda costa, sino de ser útil a toda costa. Un líder debe ser tan brutalmente honesto como le sea posible, y puedes hacer esto de una manera amable y cariñosa. Deja que lo que tenga que pasar pase y recuerda: la honestidad ayuda. Cuando le dices a alguien que está teniendo un mal desempeño o que no está dando lo mejor de sí, le estás transfiriendo la responsabilidad. Tal vez mejoren, tal vez se vayan. Cual sea el resultado, ellos deben saber que lo provocaron.

Y seamos claros. Vas a perder a gente haciendo esto, y está bien. Algunos líderes piensan: “Voy a entrenar a este empleado para que sea esto o haga aquello; vamos a desarrollar su talento para que se convierta en eso que necesito.” Pero eso no pasa. La gente es lo que es. La responsabilidad de un líder no es hacer que las personas sean exitosas, sino crear dirección para la organización y compartir con su equipo la oportunidad de lo que todos pueden llegar a ser. Un líder provee espacios para desempeñarse, y cada empleado es dueño de su propia carrera y de la elección del camino que vaya a seguir.

Sobre aquel ejecutivo senior que duró tanto tiempo en su puesto y cuyo trabajo le quedó chico: después de dos largos años de mal desempeño, finalmente lo confronté y ambos estuvimos de acuerdo en que debía dejar la compañía. Conforme fui madurando como líder tuve más experiencias como ésta y conversaciones honestas que terminaban en salidas. Incluso hubo ex empelados que regresaron a agradecerme, explicando que habían aprendido más sobre sí mismos y sus capacidades durante el proceso de despido que en cualquier otro momento en sus carreras. Y eso me hace sentir bien, pues significa que fui un líder servicial exitoso.

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