Este es el único indicador económico que debemos ignorar por completo

¿De qué sirve una economía de gran tamaño si nuestra sociedad no mejora? Deberíamos centrarnos en medidas de bienestar, no en carritos de la compra repletos.

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"Bien, ¿cuál parece ser el problema?", podría preguntar un médico a un padre que trajo a su hijo enfermo. "Hagamos que se pare aquí para que pueda medir su altura. Sí, ha crecido una pulgada completa desde su última visita. Todo está bien. Vete."

"¡Pero mi hija se siente terrible! ¿No puede decirme nada más sobre la salud de mi hija? ¿No hay más pruebas o evaluaciones que podrías hacer? ¿Quizás un análisis de sangre o algo así?", implora el ansioso padre.

El médico se rasca la barbilla. "Bueno, podríamos medir su altura tanto en pulgadas como en centímetros. ¿Eso podría darle información más completa?

Incluso sin un título médico, todos sabemos que la salud física es más que una medición superficial de la altura del paciente.

Lamentablemente, los economistas también pueden ser así de superficiales. Lo llamamos PIB (el Producto Interno Bruto) y, a juzgar por el gran alboroto que le dan algunos economistas, uno pensaría que es el único indicador económico que importa. Pero, de hecho, estaríamos mejor si lo ignoráramos por completo.

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Lo que nos dice el seguimiento del PIB

Para ser justos, el seguimiento del PIB nos dice algo: si la economía está creciendo en tamaño y en qué medida. Los economistas siguen el crecimiento del PIB con obsesión religiosa. Los políticos también se han enganchado, especialmente cuando funciona a su favor ("¡La economía creció un 4% bajo nuestro liderazgo!").

Pero, ¿qué nos dice realmente el PIB sobre la salud de la economía ? No mucho. Es el equivalente a que el médico le diga que su hijo ha crecido una pulgada: sugiere que la economía es saludable, pero no prueba que la economía, o nuestra sociedad, sea saludable.

El principal problema de esta excesiva confianza en el PIB como medida del éxito económico es que también se interpreta como una medida del bienestar social. En su defensa, los economistas nunca han dicho que una economía más grande hace que todos estemos mejor (o al menos no deberían haber dicho algo tan absurdo). El PIB es solo una medida del valor agregado de todos los bienes y servicios producidos durante un período de tiempo.

Cómo impactan los desastres en el PIB

En términos generales, un PIB en aumento ha dado lugar a un nivel de vida más alto para la mayoría de los ciudadanos. Producir más trigo, más automóviles, más casas, más petróleo, más teléfonos celulares, más aplicaciones de Internet, etc., generalmente ha llevado a un mayor empleo. Más trabajos significan más ingresos, lo que significa una mayor capacidad para comprar aún más cosas. También significa más ingresos para que el gobierno proporcione aquellas cosas que el mercado no proporciona naturalmente por sí solo, como educación e infraestructura.

Pero, en última instancia, ¿tiene algún valor una economía sobrealimentada si no conduce a una sociedad más saludable? Incluso los niños pequeños pueden comprender la verdad de que tener más cosas abarrotadas en su carrito de compras no necesariamente lo hace mejor o más feliz .

He aquí un ejemplo sencillo: en 2006, el estado de EE. UU. con una de las economías de más rápido crecimiento era Luisiana. ¿Fue porque un gigante tecnológico se mudó al estado? ¿O un estallido de la producción de la agricultura? ¿Quizás una reducción en los impuestos corporativos que estimuló la inversión empresarial? No fue ninguna de estas cosas. Se debió en su totalidad al huracán Katrina , que casi borró el estado del mapa en 2005. El crecimiento acelerado se debió al gasto asociado con la reconstrucción. Pero seguramente nadie envidiaría a los ciudadanos de Nueva Orleans por el aumento de su PIB ese año.

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Japón experimentó un crecimiento acelerado similar luego del terremoto de Fukushima en marzo de 2011 y los devastadores incendios forestales en Fort McMurray, Alberta, en mayo de 2016. En ambos casos, como en cientos de otros desastres naturales, es fácil medir un impacto positivo. sobre el PIB en los meses y años siguientes al evento. Pero la sociedad claramente no está mejor.

En ese sentido, el gasto en reconstrucción después de un desastre no es un buen gasto. Preferiblemente, todo el gasto en bienes y servicios en la economía enriquecería directamente la vida de sus ciudadanos (por ejemplo, una nueva casa) o beneficiaría a sus ciudadanos a largo plazo (por ejemplo, una nueva escuela). Reemplazar la casa arrastrada por una inundación o la escuela destruida por un terremoto cuenta como positivo para el GPD, pero no contribuye al beneficio social. Simplemente nos devuelve a donde estábamos antes del desastre.

Más gasto no siempre es igual a bienestar social

Otros tipos de gasto en la economía van totalmente en contra del bienestar social. El gasto de los consumidores en juegos de azar , tabaco, comida chatarra que obstruye las arterias y deportes de alto riesgo son perfectamente legales. Y aunque los consumidores de nuestra sociedad son libres de disfrutar de estas actividades, es difícil argumentar que estamos mejor gracias a ellas.

Luego están las actividades económicas asociadas con cosas que claramente nos gustarían menos, como el crimen. Imagínese si pudiéramos deshacernos instantáneamente de toda actividad ilegal; la sociedad estaría inequívocamente mejor. Pero piense en las implicaciones económicas: los fiscales penales, los agentes de policía, los servicios de eliminación de grafitis, las empresas de reemplazo de ventanas, los servicios de sistemas de alarma y el personal encargado de hacer cumplir las leyes se quedarían sin trabajo. ¡La actividad económica perdida sería realmente asombrosa! La triste verdad es que el crimen es excelente para el PIB.

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Al final, el tamaño de la economía y su tasa de crecimiento solo importan en un sentido estadístico. Pero es peligroso poner demasiado énfasis en el PIB como medida del bienestar social. Para la gran mayoría de los legisladores, educadores, políticos y ciudadanos comunes, sería mejor ignorarlo. En su lugar, centrémonos en los indicadores que realmente importan. Salud ambiental, bienestar mental , armonía social y equidad económica: estos son los indicadores que realmente importan.