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Pidió 2 millones de pesos prestados a los 17 años y ahora tiene un emporio multimillonario

Peter Cancro era un joven cuando compró la tienda de sándwiches en la que trabajaba. Aquí te contamos cómo la convirtió en una franquicia multimillonaria.
Pidió 2 millones de pesos prestados a los 17 años y ahora tiene un emporio multimillonario
Crédito: Cortesía de Jersey Mike's
Entrepreneur Staff
Associate Editor
8 min read

Era una fresca noche de marzo de 1975 cuando Peter Cancro tocó a la puerta de su entrenador de americano en Point Pleasant Beach, en Nueva Jersey. Pasaban de las 9 de la noche y era domingo, pero Peter sentía que no podía esperar, tenía que ver a Rod Smith.

Janet, la esposa de Rod, abrió la puerta y llevó a Peter a la sala donde el entrenador estaba sentado en su sillón favorito. Cuando Smith supo que su mariscal de campo quería hablar con él un domingo por la noche, pensó que Cancro  se había metido en problemas. Pero Smith se reservó sus opiniones y escuchó.

Cancro le explicó que había faltado a algunas clases porque Mike’s Subs, la tienda local de sándwiches en la que llevaba trabajando 4 años, estaba a la venta por 125 mil dólares (2,533,970.14 de pesos mexicanos al tipo de cambio actual). Cancro quería comprarla, pero había otro comprador interesado y no había tiempo que perder. Abrió una carpeta y le mostró a su entrenador los ingresos netos del negocio y el potencial de ganancias. Tras analizar los detalles, Smith, que además de entrenador era banquero, se sentó y miró fijamente a su mariscal. “Creo que puedo hacer algo al respecto” le dijo.

Smith le prestó a Cancro los $125 mil dólares sujetos a un plan de pagos a 7 años. Cancro salió de ahí preocupado por fracasar, pero se lo guardó y siguió su camino. El trato se cerró el 31 de marzo de 1975.

A sus 17 años, Cancro era oficialmente dueño de un negocio. Ahora, es el fundador y CEO de Jersey Mike’s Subs después de expandir esa pequeña tienda a tener 1,400 franquicias por todo Estados Unidos con un ingreso anual de mil millones de dólares. Según una investigación realizada por Technomic, Jersey Mike’s es una de las cadenas de sándwiches de mayor crecimiento, aumentando sus ventas 18% año con año. (Su competidor más cercano, Firehouse, aumenta sus ventas menos del 5 por ciento al año.) Sin embargo, después de que Cancro comprara ese primer local, hubo muchos obstáculos en el camino que lo obligaron a aprender a navegar por sí mismo.

Foto: Cortesía de Jersey Mike's

Aventarte de lleno por un instinto

Durante su último año de preparatoria, Cancro era el presidente de la clase, tenía una sonrisa ganadora y el cabello parecido al de David Cassidy. Además aspiraba a estudiar leyes en la Universidad de Carolina del Norte. Pero cuando cerró el trato de Mike’s Subs, sus prioridades cambiaron. Tener que trabajar en la tienda de sándwiches todos los días significó que faltara a muchas clases los 3 meses anteriores a la graduación. Tenía suficientes créditos para graduarse, pero no se había dado cuenta de que necesitaba un mínimo de asistencia a las clases de educación física, así que consiguió un justificante médico y se graduó con su generación. Por supuesto, llegó a la fiesta en la camioneta de Mike’s Subs.

Cancro empezó a trabajar en Mike’s Subs en 1971, a los 14 años. John, su hermano, había trabajado ahí el verano anterior y le consiguió el trabajo asegurándole a su jefe que trabajaría duro. Durante los siguientes 4 veranos e inviernos, Cancro saludó a los clientes y preparó sándwiches a medio tiempo. Los inviernos eran tranquilos, pero durante el verano el negocio explotaba porque la población de Point Pleasant Beach se cuadruplicaba. La gente venía por la playa, pero evidentemente, algunos se quedaban por los sándwiches. Las filas solían llegar hasta la esquina.

En enero de 1975, los hermanos Victor y Frank Merlo, dueños de Mike’s Subs, pusieron la tienda en venta. La mamá de Cancro le sugirió una noche que la comprara. Cancro se dio la vuelta y se fue a dormir. Para la mañana siguiente, ya era un esclavo del instinto. Brincó de la cama, frenético, y faltó a la escuela para buscar préstamos. Encontró a alguien dispuesto a convertirse en su socio, pero Cancro no quería tener un socio, quería hacer ls cosas a su manera y por eso le llevó la idea a Rod Smith.

Foto: Cortesía de Jersey Mike's

Recuperarte de estar al punto de la quiebra

Durante los 10 años que siguieron a la compra de su adorada tienda de sándwiches, Cancro abrió algunas tiendas más y le pagó el préstamo a Smith con intereses. Decidió franquiciar en 1987 y le cambió el nombre a Jersey Mike’s para que, independientemente de dónde abrieran la siguiente tienda, no hubiera duda de sus raíces. Año tras año creció la cantidad de ubicaciones. Para 1991 ya había 30 tiendas en la costa de Jersey, al este de Tennessee y Cincinnati. Entonces los golpeó la recesión de 1990.

El mercado de bienes raíces se enfrentó a una fuerte caída. Los bancos eran golpeados por el desplome económico, así que los préstamos eran escasos. La gente no podía pedir créditos por lo que el crecimiento de la franquicia de Jersey Mike’s se detuvo. Y Cancro, que había invertido casi todas sus ganancias en hacer crecer su negocio, tuvo que despedir a 6 de sus empleados porque no tenía suficiente dinero en el banco para este imprevisto.

Cancro estaba en shock. Durante los siguientes meses fue a su oficina todas las mañanas y estando solo pensaba qué hacer a continuación.

“Llegar todos los días al trabajo ya te da 9 puntos de 10 para el éxito” dice Cancro. Después de estar en su oficina, Cancro visitó a los dueños de cada franquicia de Jersey Mike’s para asegurarse de que todo se estaba haciendo correctamente. Usó el dinero que ahora le sobraba de la nómina para pagar todas las deudas de la compañía, y luego canalizó su energía hacia una estrategia de marketing: campañas de mailings, volantes entregados en las puertas de los vecinos de cada ubicación, apariciones en radio para las nuevas tiendas y eventualmente compró un espectacular.

Cancro había estado muy cerca de la quiebra, pero logró evitarla y re-contrató a su primer empleado 6 meses después de los despidos. En un periodo de 3 años Cancro logró re-contratarlos a todos. Y no se arrepiente de su falta de ahorros, porque reinvertir sus ganancias en el negocio lo llevó al nivel de crecimiento que tenía, pero sí reconoce que de haberlos tenido hubiera podido reaccionar diferente ante la crisis.

Foto: Cortesía de Jersey Mike's

Planes a futuro para la franquicia

Después de 43 años de trabajo, Jersey Mike’s planea duplicar sus tiendas en los próximos cinco años. Actualmente, el costo inicial de una tienda va entre los $193 mil y los $660 mil dólares, y las franquicias deben probar un valor neto de $300 mil dólares y tener por lo menos $100 mil dólares de liquidez. En este momento, Jersey Mike’s tiene tiendas en 45 estados y territorios, y su crecimiento ha sido relativamente lento pero sostenido.

“La gente siempre dice, ‘¿Alguna vez te imaginaste que estarías en este punto de tu vida?’ y yo les digo que ‘Honestamente, pensé que esto pasaría hace 15 años’” dice Cancro. Pero él hace su mejor esfuerzo por verle el lado positivo a las cosas. Si pudiera cambiar algo, tal vez le hubiera gustado invertir más tiempo planeando para los imprevistos. “Básicamente estábamos reaccionando” dice sobre la recesión de 1991.

¿Su consejo para los emprendedores? “Llega a la oficina temprano, quédate hasta tarde, asegúrate de que te ves profesional y de que tienes energía… y sé auténtico. Sé real. Sé tu mismo. No pretendas ser lo que no eres,” dice. “La gente puede leerte en un segundo.” Además, ¡dile a todo el mundo cuáles son tus objetivos y no dejes que tu edad te limite!

“La edad no tiene nada que ver” asegura.

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