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Emprendedores

La increíble historia del joven de 23 años que fundó Panasonic

La empresa resistió crisis económicas y la Segunda Guerra Mundial, impulsada por la misión de fabricar electrodomésticos accesibles.
La increíble historia del joven de 23 años que fundó Panasonic
Crédito: Panasonic
Entrepreneur Staff
8 min read

Un tercio de las startups fundadas hoy en día no sobrevive más de 10 años, por lo que cuando una empresa cumple un siglo de vida debe de ser estudiada.

La firma japonesa de electrónica Panasonic comenzó a fabricar piezas independientes para luego expandirse hasta producir electrodomésticos completos. La compañía sobrevivió a la Segunda Guerra Mundial, se benefició del período de abundancia de la posguerra y a la vez luchó para navegar las consecuencias políticas del conflicto. Capeó varias crisis económica que la obligaron a pivotear su modelo de negocio varias veces;  ha expandido a nivel mundial y hoy sigue mirando hacia el futuro de la tecnología, ahora a través de una colaboración con Tesla. Aquí hay una breve historia del primer siglo de esta compañía.

Panasonic fue fundada el 7 de marzo de 1918 por Konosuke Matsushita, un joven de 23 años aficionado a la electrónica. Anteriormente, había estado viviendo en una casa de dos habitaciones con su esposa, Mumeno Iue, y su hermano adolescente, Toshio. Después de trabajar como aprendiz de hibachi – cocina tradicional japonesa - y de fabricante de bicicletas, Matsushita entró a trabajar a la Compañía de Luz Eléctrica de Osaka. Por las noches trabaja en su casa para diseñar nuevos aparatos hasta que un día desarrolló un nuevo tipo de toma de luz.

A pesar del desaliento de su supervisor quien no creyó en la importancia del producto, Matsushita y su familia empezaron a comercializar los dispositivos fuera de su casa. Fueron días tan difíciles que incluso tuvieron que vender algunas de sus posesiones más valiosas para poder llegar a fin de mes. Matsushita no se desalentó y aunque pasaba por problemas económicos, diversificó sus ofertas de productos hasta desarrollar placas de aislamiento para ventiladores eléctricos y un faro para biciletas que resultó un éxito comercial. 

Matsushita y su familia se mudaron a una pequeña casa donde fundaron la empresa Matsushita Electric Housewares Manufacturing Works.

El joven emprendedor expandió rápidamente la línea de productos de la compañía para incluir enchufes de dos vías y varios productos unitarios más. A fines de 1918, la compañía había crecido hasta tener 20 empleados.

Matsushita estaba adelantado a su tiempo en cuanto a su enfoque de gestión. Cuando la compañía tenía dos años y 28 empleados, formó lo que llamó el "Hoichi Kai", que se traduce como "sociedad de un solo paso". A través de ella reunía a sus empleados para practicar deportes y participar en otras actividades recreativas.

Otra táctica de liderazgo no convencional que encabezó Matsushita fue la transparencia. A principios de la década de 1920, los despidos masivos de trabajadores eran un problema importante en Japón, primero debido a la competencia entre las empresas, luego a causa de la recesión económica. La filosofía de Matsushita era la de tener fe en su equipo por lo que compartía secretos comerciales incluso con nuevos empleados para generar confianza en todos los niveles de la organización. Para 1922, Panasonic tenía 50 empleados y una nueva fábrica.

Foto: Radio Panasonic 

Sin embargo, a finales de los años 20 el inventario comenzó a acumularse. Para despejar el atasco de material, Matsushita anunció su decisión de "reducir la producción a la mitad sin despedir ni a un solo empleado".

Dijo: "Recortaremos a la mitad la producción no despidiendo a los trabajadores, sino haciendo que trabajen solo medio día. Continuaremos pagando el mismo salario que reciben ahora, pero no habrá vacaciones. Todos los empleados deben hacer todo lo posible para mover y vender el inventario”. El plan funcionó y generó empleados ferozmente leales a la empresa. 

MaSiempre visionario a largo plazo, Matsushita propuso un plan de 250 años para la compañía, dividido en 10 períodos de 25 años que a su vez se constituirían en una fase de construcción de 10 años, una fase activa de 10 años y una fase de cumplimiento de cinco años

Esto podría hacer parecer a Matsushita como un micromanager neurótico, pero en realidad era un líder bastante igualitario. "La misión de un fabricante es crear abundancia de materiales mediante la provisión de productos tan accesibles como el agua del grifo", declaró famosamente en medio de la Gran Depresión.  

A medida que pasaron las décadas, Panasonic produjo más y más productos nuevos. Matsushita identificó el potencial de los motores eléctricos para incorporarse a nuevos tipos de electrodomésticos y la empresa produjo su primer modelo en 1934. La compañía se incorporó como Matsushita Electric Industrial Co. en 1935 a medida que comenzaba a establecer negocios en torno a sus diversos productos. Empleaba aproximadamente 3,500 personas en ese momento y producía alrededor de 600 productos diferentes.

Panasonic también abrió instalaciones de capacitación para empleados en la década de los años 30. En 1936 amplió los días de descanso mensuales de dos a cuatro. Dos días fueron para el ocio, mientras que el resto podía ser utilizado para el "autoaprendizaje".

Hoy en día compañías como Amazon y Apple están invirtiendo en la atención médica de sus empleados, pero desde 1937 Matsushita estableció una Asociación de Seguros de Salud para sus trabajadores, seguido por el Hospital Matsushita en 1940.

La Segunda Guerra Mundial eventualmente alteró las operaciones de la firma y la empujó a producir equipo militar. Específicamente, fabricó 56 barcos y tres aviones de madera. Como resultado de la guerra, la compañía perdió 32 fábricas y oficinas en Japón, así como en el extranjero. Cuando el gobierno no pudo pagar a sus proveedores, Panasonic luchó produciendo ruedas de carretas y casas de madera prefabricadas para mantenerse a flote.

El auge de la posguerra finalmente ayudó a Panasonic a recuperar su equilibrio. De 1945 a 1959, la empresa comenzó a producir lavadoras de tambor, televisores monocromos, refrigeradores, radios, ollas arroceras, grabadoras y acondicionadores de aire para el hogar. La compañía también comenzó a expandirse globalmente en la década de los años 50.

Konosuke Matsushita se retiró en 1961, y su yerno, Masaharu Matsushita, se convirtió en presidente. En la década de 1960, la empresa instituyó una semana de trabajo de cinco días, así como una nueva estructura salarial que determinaba los salarios por posición en lugar de antigüedad.

Panasonic superó las dificultades económicas, como las relacionadas con la crisis del petróleo de principios de los 70, y amplió su oferta de productos electrónicos personales a lo largo de los 80. Konosuke Matsushita murió el 27 de abril de 1989 a la edad de 94 años.

Foto: Televisión Panasonic

El avance rápido de era digital empujó a Panasonic a pivotar aún más para dejar de producir sus icónicos televisores analógicos en 2006. Dos años después la compañía finalmente cambió su nombre oficial de Matsushita Electric Industrial Co., Ltd. a Panasonic Corporation – hasta entonces Panasonic había sido solo una de sus muchas marcas-.

Para el 2013, la firma se dividió en cuatro empresas basadas en sus principales divisiones comerciales: electrodomésticos, soluciones ecológicas, redes AVC y sistemas automotrices e industriales.

En julio de 2014, Panasonic anunció que invertiría millonariamente en la planta de Gigafactory para suministrar baterías para los Modelos S, X y 3 de Tesla Motors. La compañía también se asoció con Denver para implementar tecnologías de ciudades inteligentes relacionadas con la eficiencia energética, la conectividad a Internet, el transporte y más.

En marzo de 2017, la firma japonesa empleaba a 257,533 personas. Su visión actual a 10 años incluye varias tecnologías emergentes, desde el Internet de las cosas y la robótica hasta la energía sustentable.

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